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Los microbios que consumen azufre de 3 mil millones de años pueden ser los fósiles más antiguos que se hayan encontrado

Anonim


Un grupo de células fosilizadas de 3.4 mil millones de años.

¿Cuál es la noticia? Los geólogos han encontrado fósiles de microorganismos de hace 3.4 mil millones de años, que pueden ser los fósiles más antiguos jamás descubiertos. Dado que estos microbios datan de una época en que la atmósfera de la Tierra aún estaba libre de oxígeno, los astrobiólogos podrían buscar microbios de estructura similar cuando buscan vida extraterrestre.

Como diablos:

  • Estos microfósiles, como se llaman tales fósiles unicelulares, se encontraron en un depósito de arenisca en Australia Occidental, un área que probablemente era una playa en una de las islas más tempranas de la Tierra, enclavada entre antiguos granos de arena de cuarzo.
  • Los investigadores dataron la formación rocosa con 3, 4 mil millones de años. En aquel entonces, la atmósfera estaba llena de metano, no de oxígeno, y los océanos de la Tierra eran mucho más cálidos de lo que son hoy, probablemente alrededor de 110 ° F.
  • Con los microfósiles tan pequeños y tan viejos, el gran desafío para los científicos es demostrar que lo que encontraron realmente son fósiles, en lugar de aberraciones o patrones no biológicos en la roca. Usando una variedad de métodos, el equipo de investigación reunió varios tipos de pruebas que sugieren, aunque circunstancialmente, que han encontrado fósiles bacterianos.
  • Al examinar muestras de la roca, el tiempo de investigación observó pequeñas estructuras redondeadas y alargadas que tenían muchas de las propiedades de las células: eran huecas, tenían la misma forma y tamaño que las células bacterianas, y algunas se agrupaban en medio de lo que parecía división celular. También notaron que las células tendían a ser muy cercanas al mismo tamaño, una distribución de tamaño más regular de lo que probablemente vería en formaciones no biológicas, pero sobre lo que esperaría si observara microbios de una especie.
  • Al analizar la composición química de las muestras, el equipo encontró carbono y nitrógeno en las paredes celulares de los microfósiles, elementos que se encuentran en todas las paredes celulares de los organismos vivos en la actualidad. Los investigadores también encontraron compuestos que contienen azufre, en particular el oro de los tontos, que según afirman sugieren que estos microbios tenían un metabolismo a base de azufre, obteniendo su energía del azufre en lugar del oxígeno.

¿Cuál es el contexto?

  • Los científicos han estado escabulléndose sobre qué fósiles son los más antiguos del mundo en la última década, ya que es muy difícil saber qué es una bacteria fosilizada en comparación con un artefacto mineral. Uno de los investigadores que encontraron estos últimos fósiles fue un crítico vocal de un hallazgo anterior, de un sitio a 20 millas de distancia, de supuestos microfósiles que eran un poco más antiguos, con 3.465 millones de años. Las firmas químicas de la vida, aunque no las estructuras celulares, se han reportado en depósitos de rocas de 3.800 millones de años en Groenlandia.
  • Las bacterias que viven en el azufre existen en la Tierra hoy en día, en lagos salados debajo de los glaciares y cerca de fuentes hidrotermales.

El futuro se sostiene:

  • Los métodos de este estudio, esperan los investigadores, podrían aplicarse a la astrobiología. La vida en otros planetas, que también carecen de oxígeno, podría haber estado en la misma línea que estos microbios que metabolizan el azufre. El uso de estas mismas técnicas de imagen y análisis químicos podría ayudar a los investigadores a buscar cuidadosamente la evidencia de vida en Marte.

Referencia: David Wacey, Matt R. Kilburn, Martin Saunders, John Cliff y Martin D. Brasier. “Microfósiles de células metabolizadoras de azufre en rocas de 3.4 mil millones de años de Australia Occidental”. Nature Geoscience, publicado en línea el 21 de agosto de 2011. DOI: 10.1038 / ngeo1238

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