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Termitas envejecidas puestas en mochilas suicidas llenas de armas químicas.

Anonim

Los trabajadores de termitas no llegan a retirarse pacíficamente. A medida que envejecen y sus cuerpos no pueden trabajar más, algunos de ellos llevan mochilas suicidas y son reclutados para la guerra.

Hay miles de especies de termitas, y muchas se involucran en la guerra química. Algunos rocían químicos nocivos de las boquillas en sus cabezas. Otros rompen violentamente sus propios cuerpos para liberar fluidos inmovilizantes pegajosos, sacrificándose por el bien de sus hermanas. Su gama de armas es asombrosa, y Jan Sobotnik de la Academia de Ciencias de la República Checa y Thomas Bourguignon de la Université Libre de Bruxelles acaban de encontrar una nueva.

Estaban estudiando la termita Neocapritermes taracua cuando se dio cuenta de que algunos trabajadores tenían un par de manchas azules oscuras en la brecha entre sus torsos y sus abdómenes. Cuando otras termitas atacan su colonia, los trabajadores azules muerden a los intrusos y explotan, liberando una gota de líquido que pronto se convierte en gel pegajoso. Observe cómo sucede en el video a continuación: el punto negro en el medio de la gota son los intestinos y otros órganos internos).

El color azul proviene de los cristales, secretados por un par de glándulas en la base de las termitas torsos. El fluido es mortal para otras termitas. Cuando Sobotnik y Bourguignon secaron el fluido en una especie de termitas en competencia, el 28 por ciento quedó paralizado y el 65 por ciento murió. Si retiraba los cristales azules, los fluidos eran mucho menos letales. A la inversa, si añadía los cristales a los trabajadores blancos, se volvían tóxicos (pero no tan tóxicos como los azules).

El equipo piensa que las termitas usan un arma de dos partes. Los cristales azules son la primera parte. Contienen una proteína con átomos de cobre, lo que explica por qué son azules. La proteína es una hemocianina, que transporta oxígeno alrededor de la sangre de los insectos, al igual que la hemoglobina en nuestro torrente sanguíneo.

La segunda parte proviene de las glándulas salivales, que, por extraño que parezca, se encuentran en la espalda de la termita en lugar de su cabeza. Bourguignon piensa que cuando la termita estalla, la proteína cobriza transforma los compuestos inofensivos en las glándulas salivales, y las convierte en tóxicas. "La toxicidad de los trabajadores azules es claramente el resultado de mezclar compuestos de dos fuentes", dice.

Sobotnik y Bourguignon descubrieron que esta estrategia suicida solo es utilizada por los trabajadores de mayor edad. Con el tiempo, sus mandíbulas se desgastan y no pueden realizar las tareas domésticas que realizaron en su juventud. Y a medida que sus mandíbulas se vuelven romas, los cristales azules en sus espaldas se hacen más grandes. En comparación con los trabajadores blancos más jóvenes, los azules eran más agresivos con otras termitas y explotaron mucho antes.

Citando a EO Wilson, el dúo escribe: “Enviamos a nuestros jóvenes a la guerra; Las hormigas envían a sus ancianas ”. Lo mismo podría decirse de las termitas.

Referencia: Sobotnik, Bourguignon, Hanus, Demianova, Pytelkova, Mares, Foltynova, Preisler, Cvacka, Krasulova y Roisin. 2012. Mochilas explosivas en antiguos termitas. Ciencia //dx.doi.org/10.1126/science.1219129

Imagen de R. Hanus.

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