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Región de la cabeza: el nematodo Enterobius vermicularis, o oxiuros humano.

Wikimedia Commons

No hace mucho recibí dos mensajes en mi consultorio médico sobre un problema terrenal. Uno era de un paciente que dijo que una colonoscopia había encontrado una pequeña manada de diminutos gusanos blancos en sus entrañas. No hace falta decir que no le gustó saber que estaba compartiendo su ciego (el segmento del intestino del que cuelga el apéndice como un saco delgado) con un paquete de nematodos. Acepté verlo lo antes posible.

El siguiente mensaje fue del médico que había realizado la colonoscopia. "¡Urgente!" Le envió un mensaje de texto. "Necesito ayuda con enterobius y strongyloides".

Ahora estamos llegando a alguna parte, pensé. Para un especialista en parásitos amantes de los latinos como yo, los nombres exóticos eran familiares, al igual que los tratamientos necesarios. Pero en el fondo, algo se sentía mal. No era la ansiedad que rodeaba el avistamiento de gusanos. Eso parecía bastante natural. No, decidí, era el par real de ocupantes ilegales intestinales. Una extraña combinación de hecho.

Enterobius vermicularis, o oxiuros, es un polizón sorprendentemente común en las entrañas de los residentes del mundo templado, especialmente los niños. Pregúntele a cualquier veterano maestro de escuela norteamericano: en algún momento u otro, la mayoría se ha ocupado de un joven inquieto con una plaga parecida a un hilo. Afortunadamente, aparte de una picazón en el fondo, los pacientes rara vez experimentan daños graves. Y los oxiuros son fácilmente desterrados. Unas pastillas y son historia.

Por otro lado, el parásito tropical Strongyloides stercoralis es, sin lugar a dudas, uno de los nematodos intestinales más peligrosos que afectan a los humanos. Razón número uno: los patógenos minúsculos y transmitidos por el suelo invaden un punto de entrada como los pies descalzos, luego se mueven a través de los vasos sanguíneos y el tejido pulmonar en su camino hacia el intestino humano, y algunas veces repiten su viaje una y otra vez, recorriendo el intestino y el resto del cuerpo. Razón número dos: tratamiento menos importante, los strongyloides pueden permanecer en el cuerpo del huésped durante toda la vida. Razón número tres: en pacientes inmunosuprimidos, las criaturas diminutas se vuelven locas. En el peor de los casos, sus descendientes zigzagueantes causan un caos y pueden incluso causar la muerte, generalmente de infecciones bacterianas abrumadoras que siguen a su paso.

Mientras reflexionaba sobre el sorprendente par de helmintos, mi mente registró un detalle más desconcertante: sus diferentes tamaños. Como puede atestiguar cualquier libro de texto de parasitología, los Strongyloides son mucho más pequeños que las lombrices intestinales, tan pequeños que generalmente no son visibles a través del alcance de fibra óptica utilizado por un gastroenterólogo para una colonoscopia.

Mi perplejidad continuó más tarde, después de que entrevisté al paciente. Por lo que pude ver, su oportunidad de encontrarse con strongyloides era casi nula. La última pista de Sherlock Holmesian involucraba sus pies. En las raras ocasiones en que viajaba de vacaciones en los trópicos, siempre usaba zapatos de playa impermeables. Las larvas de Strongyloides generalmente ingresan a los humanos al penetrar los pies descalzos porque las larvas infecciosas están presentes en el suelo. Ocasionalmente la infección se produce por ingestión.

El lado neatnik de la personalidad de mi paciente, su evidente preferencia por la limpieza y el orden, hizo que su infestación fuera especialmente conmovedora. A nadie le gusta la idea de albergar gusanos, pero las personas altamente meticulosas sufren sobre todo. Finalmente, por encima de todo lo demás, el hombre tenía dolor de estómago intermitente. Antes de la colonoscopia, había tenido dos tomografías computarizadas de emergencia. Cuando le pregunté por qué, él respondió: "Francamente, doc, estaba seguro de que tenía apendicitis". Luego, presionó cautelosamente su abdomen. "A veces todavía lo hago".

Auch, otra bola curva. En mi experiencia, la sensibilidad localizada en su cuadrante inferior derecho no encajaba con ninguno de los parásitos.

OK, basta de adivinar, finalmente decidí; No había ningún misterio sobre el siguiente paso. La prueba definitiva de infección residía en portaobjetos de microscopio en otro laboratorio. Después de dos o tres llamadas telefónicas, estaban en camino a mi hospital para una segunda opinión.

Una semana más tarde, nuestro técnico de parasitología sénior informó. "Bueno, no hay fuertes estragos en estos especímenes", dijo con voz ligeramente teñida de arrepentimiento, "pero está seguro de que está cargado de lombrices, incluidas larvas muy jóvenes. Puedo ver cómo las otras personas se confundieron ”. Pronto, una prueba de sangre negativa para Strongyloides confirmó su hallazgo.

Ahora era el momento de decirle al paciente. No en vano, la ira fue su primera reacción a la noticia de que había sido mal diagnosticado. Después de todo, para entonces él había pasado muchas noches sin dormir imaginándose al malvado Strongyloides pululando sus órganos internos. Su estado de ánimo se iluminó rápidamente una vez que comprendió que solo tenía lombrices intestinales, un patógeno mucho menos ominoso.

Solo había un misterio más por resolver: el dolor abdominal continuo de mi paciente. De vez en cuando los ataques eran tan severos que sentía que no tenía más remedio que llamarme tarde en la noche. No estaba dispuesto a levantar a un cirujano de la cama. Pero comencé a preguntarme: ¿un caso realmente grave de lombrices intestinales podría simular una apendicitis? Me conecté y comencé a leer.

Sí y no, según estudios de investigación recientes. En las encuestas publicadas entre 1991 y 2006, hasta el 4 por ciento de los apéndices removidos quirúrgicamente contenían lombrices intestinales, una estadística impresionante hasta que uno recuerda que solo en los Estados Unidos, se cree que hasta 20 millones de personas los albergan. En otras palabras, en términos de causa y efecto, el simple hecho de encontrar enterobios en un apéndice humano extirpado no prueba nada.

Pero antes de abandonar por completo mi hipótesis, tenía una misión más: un viaje a la biblioteca de nuestra escuela de medicina. Allí, en un rincón solitario de las pilas, golpeé la basura de pago: un artículo de 1950 titulado "Patología de la oxiuriasis: con especial referencia a los granulomas debido a la presencia de Oxyuris vermicularis (Enterobius vermicularis) y su óvalo en los tejidos", por WS Symmers, un decano de principios del siglo 20 de patólogos de medicina tropical.

En su magistral artículo, Symmers revisó los hallazgos de la autopsia de pacientes con infección incidental por oxiuros diagnosticados después de la muerte, describiendo varios de cuyos tejidos postmortem revelaron nódulos inflamatorios alrededor de los gusanos que "se habían apartado de sus lugares habituales y murieron, y alrededor de los huevos depositados en el curso de tales andanzas."

La elegante prosa de Symmers me proporcionó la información que había estado buscando. Después de todo, ¿quién podría decir que las tripas de mi paciente no habían albergado gusanos vagabundos y errantes durante décadas desde la infancia, al igual que los sujetos de Symmers habían albergado a sus gusanos hasta y más allá de la tumba? Y seguramente, después de una infestación tan larga, razoné, los huevos desechados, los gusanos moribundos y los pequeños parches de inflamación cerca del apéndice provocaban un dolor periódico en al menos algunas víctimas de oxiuros, ¿verdad?

No fue una prueba positiva, pero, así armado, me sentí listo para decirle a mi paciente dos cosas. En primer lugar, que debería estar agradecido de que su colonoscopia había revelado su extraño caso. Y segundo, que con las drogas modernas y la tintura del tiempo, creía que sus dolorosos ataques disminuirían lentamente.

Me gusta pensar que tenía razón. En cualquier caso, durante el año pasado sus páginas de medianoche se han detenido.

Claire Panosian Dunavan, especialista en enfermedades infecciosas en el Centro Médico de UCLA, es presidenta de la Sociedad Americana de Medicina Tropical e Higiene. Los casos descritos en Signos vitales son reales, pero se han cambiado los nombres de los pacientes y otros detalles.

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