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Adios cassini

Anonim

Después de 13 años y cientos de órbitas alrededor de Saturno, Cassini está en su caída final hacia el gigante gaseoso. Antes de que amanezca el amanecer, la nave espacial será vaporizada. Ahora, reflexionamos sobre los muchos triunfos de Cassini y nos vigilamos para presenciar los últimos momentos de la nave espacial, empujando los límites de lo que la ingeniería puede hacer una última vez.

La nave espacial Cassini de la NASA se lanzó el 15 de octubre de 1997, desde Cabo Cañaveral, Florida. Se lanzó sobre Venus, la Tierra y Júpiter, utilizando el potencial gravitatorio de cada planeta para redirigir su camino durante su viaje de siete años a Saturno.

Poco después de llegar al gigante del gas en 2004, Cassini lanzó su pasajero, la sonda Huygens. Esta sonda construida por la ESA se adentró en la rica atmósfera del Titán, la luna más grande de Saturno, que ofrece el primer vistazo al complejo mundo.

Vagabundo iluminado por las estrellas

Durante los trece años de Cassini en órbita alrededor de Saturno, bailaba entre las lunas y los anillos para estudiar el mundo con detalles sin precedentes. Los científicos de la misión aprendieron a usar a Titán como compañero de baile para la nave espacial, sumergiéndose en el potencial gravitatorio de la luna para arrojar a la Cassini a nuevas trayectorias a la vez que conservan un combustible precioso. Pero incluso las naves eficientes que conducen a la quema consumen algo de combustible: con 6.504 libras (2.950 kilogramos) de propelente quemado y solo 1 libra (0.5 kg) en el tanque de la Cassini, es hora de terminar la misión y estrellar la nave contra Saturno Mientras que el equipo de la NASA todavía tiene el control.

Al enfrentarse a la disminución de los suministros de propulsión, el equipo de ingeniería de Cassini ideó un plan audaz para obtener los resultados científicos más interesantes posibles antes de desechar de forma segura la nave espacial. Este plan fue el Gran Final, 22 órbitas cada vez más atrevidas rozando la atmósfera de Saturno y lanzándose entre los anillos hasta que, inevitablemente, empinando las fallas de Cassini en una zambullida final directamente en Saturno.

El 9 de septiembre de 2017, Cassini comenzó su órbita final alrededor de Saturno cuando su equipo misionero comenzó a reunirse en Pasadena, California, para una reunión final de ciencia. El 11 de septiembre de 2017, la nave espacial pasó a Titán por un empujón gravitacional, ya que tenía muchas órbitas antes, pero esta vez en un "adiós beso" empujó a Cassini para que después de que alcanzara el apoapsis el 12 de septiembre, comenzara la caída directamente. en el pozo gravitacional de Saturno.

Hoy, Cassini toma su fotografía final, llama a casa con sus últimos datos preenvasados ​​y realiza transiciones a la transmisión continua en tiempo real para exprimir a la ciencia de cada último segundo final antes de la destrucción.

A las 12:58 pm hora del Pacífico, el 14 de septiembre de 2017, la nave espacial Cassini buscará el sistema de Saturno por última vez. Sus cámaras capturarán una amplia vista del planeta y sus anillos, verán a Encelado sentado detrás de Saturno, observará a un Titán nebuloso de media fase, verificará por última vez si la perturbación de "Peggy" en los anillos externos se ha liberado como una luna nueva., y observar la extraña forma de las hélices en los anillos. Finalmente, Cassini mirará hacia el futuro en la oscuridad en el lado nocturno de Saturno, tomando su fotografía final directamente en el parche del gigante de gas que pronto lo destruirá.

A la 1:22 pm, la cámara de la Cassini se apagará por última vez. La nave espacial alineará su antena con la Tierra y bajará las fotografías a través de la Red de Espacio Profundo. La transmisión se iniciará en Goldstone, California, y luego se transferirá a Canberra, Australia, a medida que la Tierra gira por debajo del flujo constante de datos.

Durante 13 años, Cassini ha explorado, recopilado datos y enviado a la Tierra en paquetes discretos más tarde. Eso cambia justo después de la medianoche del 15 de septiembre, cuando la nave espacial realiza la transición a la transmisión en tiempo real de los datos de transmisión de sus pocos instrumentos que aún están encendidos.

Vigilia agridulce

En las primeras horas de la mañana, las personas que han dedicado sus carreras a Cassini se reunirán para vigilar, al personal de operaciones principales del Control de la Misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro y los científicos e ingenieros restantes de la ciudad en el Instituto de Tecnología de California. A las 4:00 am hora del Pacífico, NASA TV transmitirá una transmisión en vivo para que otros de todo el mundo puedan seguirlo.

Se espera que la nave comience a sentir los efectos de la atmósfera de Saturno a 1.193 millas (1.920 km) sobre las cimas de las nubes a las 4:43 a.m. hora del Pacífico. Utilizará sus propulsores para tratar de mantener una orientación apuntada a la Tierra y transmitir datos durante el mayor tiempo posible, pero la nave espacial diseñada para operar en el vacío profundo será superada rápidamente por las tormentas implacables de Saturno. Retirada fuera de posición, la señal de Cassini se perderá sin posibilidad de recaptura.

Cassini no se "quemó" técnicamente al ingresar a la atmósfera de Saturno. En cambio, la nave espacial se desvanecerá, se evaporará, ya que sus partes de aluminio se recalentarán y se derretirán rápidamente. Los últimos fragmentos para sobrevivir serán sus fuentes de alimentación de plutonio, todavía envueltas en el iridio y el blindaje destinado a reducir el riesgo para la Tierra durante su lanzamiento hace casi dos décadas.

Al amanecer, la misión habrá terminado.

Y sin embargo, los datos seguirán vivos. Después de las rondas de felicitaciones por una misión bien hecha y las condolencias por una misión terminada, los científicos volverán al trabajo. Para algunos, será papeleo. Para otros, interpretar los datos finales transmitidos en el descenso de Cassini. Para muchos que se extienden más allá del equipo de la misión, se analizarán los 635 GB de datos científicos recopilados y se agregarán a los 3, 948 artículos ya publicados. Durante más de unos pocos, tomará las lecciones aprendidas durante la Cassini y las aplicará a otras misiones, incluidos los planes de la NASA para un Europa Clipper que explore el mundo oceánico que rodea Júpiter. Y para todos, será un tiempo de reflexión.

Adiós, Cassini. Gracias y buena suerte.

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