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Una lista de la compra en 1968 cambió la historia de la computadora para siempre

Anonim

Una versión de este artículo apareció originalmente en The Conversation .

En una fresca tarde de California a principios de diciembre de 1968, un investigador de Stanford llamado Douglas Engelbart, de actitud moderada y moderada, subió al escenario en el Auditorio Cívico de San Francisco y procedió a sorprender a todos por lo que podían hacer las computadoras. Sentado frente a un teclado, este Clark Kent de la era de la computación mostró con serenidad a una gran audiencia de ingenieros informáticos de cómo los dispositivos que construían podían ser tipos de máquinas completamente diferentes: las que estaban "vivas todo el día", como él dijo, inmediatamente responde a sus comentarios y no requiere que los usuarios conozcan los lenguajes de programación para poder operar.

Engelbart escribió comandos simples. Editó una lista de la compra. Mientras trabajaba, saltó el cursor de la computadora a través de la pantalla usando una extraña caja de madera que se ajustaba cómodamente bajo su palma. Con pequeñas ruedas debajo y un cable colgando de su parte trasera, Engelbart lo apodó como un "ratón".

La presentación de 90 minutos pasó a la historia de Silicon Valley como la "madre de todas las demostraciones", ya que presentó un mundo de computación personal y en línea totalmente diferente del status quo de 1968. No era solo la tecnología lo que era revelador; fue la idea de que una computadora podría ser algo que un usuario individual no especializado podría controlar desde su propio escritorio.

Encogiendo las máquinas masivas

En la América de 1968, las computadoras no eran para nada personales. Eran gigantes del tamaño de un refrigerador que zumbaban y parpadeaban, calculando todo, desde hábitos de consumo hasta trayectorias de misiles, encerrados en oficinas corporativas, agencias gubernamentales y laboratorios universitarios. Sus secretos eran accesibles solo a través de tarjetas perforadas y terminales de teletipo.

La contracultura de la era de Vietnam ya había convertido las computadoras centrales en símbolos siniestros de un Establecimiento que aplastaba el alma. Cuatro años antes, los manifestantes estudiantiles del Movimiento de Libertad de Expresión de Berkeley habían colocado carteles en sus pechos que mostraban un riff en la advertencia principal que aparecía en cada tarjeta perforada de IBM: “Soy un estudiante de la UC. Por favor, no se doble, doble, hule o me mutile ".

A principios de 1968, el trippy "2001: A Space Odyssey" de Stanley Kubrick minó las inquietudes de los espectadores acerca de las computadoras que se desbordan con la historia de un malvado mainframe que tomó el control de una nave espacial de sus astronautas humanos.

También se escucharon voces en el Capitolio sobre los usos y abusos de la recopilación electrónica de datos. El senador de Misuri, Ed Long, pronunció regularmente discursos en el piso que él llamó "Actualizaciones de Gran Hermano". El senador Sam Ervin de Carolina del Norte declaró que el poder del mainframe representaba una amenaza para las libertades garantizadas por la Constitución. "La computadora", advirtió Ervin sombríamente, "nunca se olvida". Cuando el gobierno de Johnson reveló planes para centralizar los datos del gobierno en una única base de datos nacional centralizada, el congresista de Nueva Jersey Cornelius Gallagher declaró que era solo otro paso sombrío hacia el pensamiento científico. la vida moderna, "dejando como resultado final una pila de tarjetas de computadora donde alguna vez fueron seres humanos".

El Zeitgeist de 1968 ayuda a explicar por qué la demostración de Engelbart se convirtió tan rápidamente en una piedra de toque e inspiración para una definición nueva y duradera de potenciación tecnológica. Aquí había una computadora que no anulaba la inteligencia humana ni eliminaba la individualidad, sino que podía, como Engelbart lo decía, "aumentar el intelecto humano".

Si bien la visión de Engelbart de cómo se podrían usar estas herramientas fue más bien convencional: una computadora en cada escritorio de oficina y un mouse en la palma de cada trabajador: su idea general de un entorno informático individualizado es exactamente la nota correcta para Los tecnólogos en contra del establecimiento alcanzaron la mayoría de edad en 1968, y querían que la tecnología fuera personal e informativa.

Durante la próxima década, los tecnólogos de esta nueva generación convertirían lo que Engelbart llamó su "sueño salvaje" en una realidad de mercado masivo y transformaría profundamente la relación de los estadounidenses con la tecnología informática.

Participación del gobierno

En la década posterior a la demostración, la crisis de Watergate y las revelaciones de la CIA y el FBI indagaron una mayor desconfianza en el liderazgo político de Estados Unidos y en la capacidad de las grandes burocracias gubernamentales de ser responsables de la información personal. La incertidumbre económica y el estado de ánimo en contra de la guerra redujeron el gasto público en investigación y desarrollo de alta tecnología, el mismo dinero que una vez pagó por muchas de esas computadoras centrales y por la capacitación de ingenieros para programarlas.

Habilitado por la tecnología de miniaturización del microprocesador, el tamaño y el precio de las computadoras se desplomaron, convirtiéndolos en herramientas asequibles y pronto indispensables para el trabajo y el juego. Para los años 80 y 90, en lugar de ser vistas como máquinas fabricadas y controladas por el gobierno, las computadoras se habían convertido en las últimas expresiones del capitalismo de libre mercado, aclamadas por líderes empresariales y políticos como ejemplos de lo que era posible cuando el gobierno se apartó del camino y Deja que la innovación florezca.

Ahí radica la gran ironía en este giro fundamental en la historia de la alta tecnología estadounidense. A pesar de que “la madre de todas las demostraciones” proporcionó inspiración para una era de computación personal, empresarial, gubernamental es peligrosa y pequeña es hermosa, la audaz visión de Doug Engelbart nunca hubiera llegado al teclado y al mouse Sin fondos de investigación del gobierno en primer lugar.

Engelbart estaba muy al tanto de esto, mostrando los créditos en la pantalla al comienzo de la presentación, enumerando a los que financiaron su equipo de investigación: la Agencia de Investigación de Proyectos Avanzados del Departamento de Defensa, más tarde conocida como DARPA; la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio; La Fuerza Aérea de los Estados Unidos. Solo el sector público tenía los bolsillos profundos, la paciencia y la tolerancia para las ideas del cielo azul sin ninguna aplicación comercial inmediata.

Aunque la financiación del gobierno desempeñó un papel menos visible en la historia de la alta tecnología después de 1968, continuó funcionando como capital semilla crítico para las ideas de la próxima generación. Marc Andreessen y sus compañeros estudiantes de posgrado desarrollaron su innovador navegador web en un laboratorio universitario financiado por el gobierno. El dinero de DARPA y la NASA ayudó a financiar el proyecto de investigación de posgrado que Sergey Brin y Larry Page comercializarían más tarde como Google. La tecnología de automóviles sin conductor tuvo un gran impulso después de una competencia patrocinada por el gobierno; También lo ha hecho la nanotecnología, la tecnología verde y más. El gobierno no se ha salido del camino de Silicon Valley; permaneció allí todo el tiempo, financiando silenciosamente a la próxima generación de tecnología de empuje de límites.

Hoy en día, el debate público se repite una vez más en Capitol Hill sobre las invasiones de privacidad asistidas por computadora. Hollywood gira cuentos apocalípticos de la tecnología enloquecidos. Los estadounidenses pasan días mirando pantallas, seguidos por los teléfonos inteligentes en nuestros bolsillos, conectados a las redes sociales. Las compañías de tecnología se encuentran entre las más grandes y ricas del mundo. Está muy lejos de la humilde lista de compras de Engelbart.

Pero quizás el momento actual de angustia de alta tecnología pueda nuevamente obtener inspiración de la madre de todas las demostraciones. Más adelante en la vida, Engelbart describió el trabajo de su vida como una búsqueda para "ayudar a la humanidad a enfrentar mejor la complejidad y la urgencia". Su solución fue una computadora que era notablemente diferente de las otras de esa era, una que era humana y personal. eso incrementó la capacidad humana en lugar de encajonarla. Y pudo darle vida a esta visión porque las agencias gubernamentales financiaron su trabajo.

Ahora es el momento de otra demo alucinante del posible futuro, una que se mueve más allá del actual momento de confrontación entre el gran gobierno y la gran tecnología. Podría inspirar a las personas a reclutar recursos y mentes públicas y privadas para elaborar la próxima visión audaz para nuestro futuro digital.

Este artículo apareció originalmente en la conversación. Lea el original.

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