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Aquí está la respuesta que finalmente resolverá el debate "¿Plutón es un planeta?" (Sí, a la derecha)

Anonim

Me encanta pluto Crecí fascinado por este pequeño y extraño mundo: ¿qué podrías ser, rebelde que no parece seguir ninguna de las reglas? Incluso escribí una carta de la infancia a un astrónomo local, ofreciendo mi hipótesis casera de que Plutón podría ser un fragmento capturado de una estrella explotada. Cuando la nave espacial New Horizons finalmente reveló la verdadera cara de Plutón, yo estaba allí, en el control de la misión en Langley, Maryland, para ver las imágenes cuando entraron.

Así que siento mucha simpatía por los amantes de Plutón que fueron heridos cuando la Unión Astronómica Internacional declaró que el noveno planeta no era exactamente un planeta, sino algo llamado "planeta enano". También aprecio la dulce ironía de que el alboroto por la reclasificación de Plutón despertó aún más interés en el encuentro de Nuevos Horizontes. Pero en realidad, el esfuerzo interminable para restaurar el estado planetario de Plutón y relegizar la definición de "planeta" se está volviendo tedioso. Es hora de arreglar esto.

El problema, como lo veo, es que las personas hacen múltiples preguntas mientras esperan de alguna manera una sola respuesta. Voy a ser un poco presuntuoso aquí y afirmar que realmente hay dos respuestas, y que dar sentido a esas dos respuestas requiere desglosarlas aún más. Para sus tipos de TL; DR, aquí están las respuestas de nivel superior a "¿Plutón es un planeta?"

Respuesta uno: depende.

Respuesta dos: es irrelevante.

Depende Lo sé, esta es una respuesta insatisfactoria, pero también es una respuesta veraz. Hay al menos tres cosas diferentes que las personas (incluso los astrónomos profesionales) quieren decir cuando usan el término planeta. Hay planetas históricos, planetas dinámicos y planetas geofísicos .

Los planetas históricos son aquellos que han ingresado en el lenguaje común de la ciencia y la ciencia como planetas. Comenzando en 1801, la primera docena de objetos descubiertos orbitando entre Marte y Júpiter originalmente se llamaban planetas. Luego, a partir de mediados del siglo XIX, los astrónomos comenzaron a llamarlos "asteroides" o "planetas menores". A principios del siglo XX, los escritores de astronomía populares como Agnes Clerke habían abrazado ese lenguaje y objetos como Ceres y Vesta ya no se consideraban verdaderos. planetas

Plutón pasó por una evolución similar. Fue clasificado como un planeta tan largo como lo fue Ceres, pero con algunas diferencias. Durante más de 60 años, Plutón parecía único en su clase, mientras que los astrónomos se dieron cuenta de que Ceres era claramente parte de un gran grupo de objetos casi desde el principio. Y Plutón fue considerado un planeta dentro de la era moderna de la exploración espacial, lo que le dio un estatus especial. Históricamente, entonces, Plutón era y sigue siendo un planeta, uno de los nueve planetas "clásicos" que giran alrededor del Sol.

Los planetas dinámicos se definen por cómo se formaron y cómo interactuaron con su entorno. Aquí es de donde proviene el criterio formal de la IAU de que un planeta debería haber "despejado el vecindario alrededor de su órbita". Los ocho planetas principales son cada uno los objetos dominantes en sus regiones, formados por barrer los cuerpos más pequeños a su alrededor. Eso es obviamente falso de los asteroides. Al principio, algunos científicos especularon que los asteroides eran los restos de un planeta que explotó. A mediados del siglo XX, las personas se dieron cuenta de que en realidad eran las sobras de una población que nunca se acumuló en un planeta en primer lugar.

Aquí, también, nuestro pensamiento sobre Plutón pasó por una evolución paralela. El descubrimiento de otros objetos en el Cinturón de Kuiper, a partir de 1992, confirmó la creciente sospecha de que Plutón pertenece a una vasta población de objetos similares que orbitan más allá de Neptuno. Algunos de estos objetos, como Eris, son muy similares en tamaño a Plutón. Estos objetos del Cinturón de Kuiper son drásticamente diferentes de Neptuno y los otros planetas (clásicos), tanto en cómo se formaron como en cómo llegaron a sus órbitas actuales. Dinámicamente, entonces, Plutón definitivamente no es un planeta.

Los planetas geofísicos se definen por su tamaño, complejidad y actividad. Esto se relaciona con el otro criterio de la IAU de que un planeta verdadero debe ser "casi redondo". En las conversaciones académicas, los científicos planetarios se refieren rutinariamente a cualquier objeto grande, redondo y geológicamente variado como un planeta. Por lo general, se refieren a las lunas de Júpiter de esta manera. Por lo general, se refieren a nuestra propia Luna de esta manera.

Cuando la nave espacial New Horizons pasó volando por Plutón en 2015, reveló un mundo extraordinario con una atmósfera de capa brumosa, glaciares activos, montañas flotantes y simas de batido lento llenas de gases congelados. Plutón puede tener menos de 1/5 del diámetro de la Tierra, pero está completamente redondeado por su gravedad y es tremendamente complejo en su terreno y sus procesos. Geofísicamente, entonces, Plutón ciertamente califica como un planeta, un punto que frecuentemente hacen los miembros del equipo de New Horizons.

Entonces ahora tenemos dos definiciones que dicen que sí, Plutón es un planeta y una que dice que no, no lo es. ¿Cómo resuelves un veredicto dividido como este? La única respuesta sensata es que no, porque tratar de forzar una respuesta simple a una pregunta complicada no solo es polémico.

Es irrelevante

Discutir sobre la clasificación "correcta" para Plutón nunca alcanzará una resolución significativa, porque hay más de una respuesta significativa.

Históricamente y emocionalmente, Plutón es un planeta. Ningún argumento científico cambiará eso jamás.

Dinámicamente, Plutón no es un planeta, y tampoco hay una manera verdaderamente convincente de cuestionar eso. Algunos de los defensores de Plutón argumentan que el argumento dinámico no se puede aplicar a los sistemas planetarios alrededor de otras estrellas, pero esa objeción no se sostiene. Si encontramos un grupo de objetos pequeños que comparten órbitas similares alrededor de otra estrella, reconoceremos de inmediato aquellos como análogos de nuestro cinturón de asteroides o cinturón de Kuiper.

El tema de la limpieza de la órbita es donde encuentro que todo el debate "¿es un planeta?" Es el más contraproducente, porque luchar para elevar a Plutón de nuevo al estado planetario solo oculta lo que es más importante al respecto. Plutón no es un solitario, sino el miembro más grande y brillante del Cinturón de Kuiper. Es el arquetipo de toda una clase de objetos, la Piedra de Rosetta a la tercera zona del sistema solar.

Ahora que hemos visto de cerca a Plutón, tenemos una idea de cuán ricos y complicados pueden ser esos objetos. Plutón es inusual al tener una gran luna, Caronte, que tiene más del 50% de su diámetro, junto con cuatro satélites más pequeños. Plutón es también uno de los objetos más cercanos y cálidos del cinturón de Kuiper. Por estas razones, puede ser algo atípico, más activo geológicamente que los otros.

pero eso es sólo una conjetura.

Necesitamos mirar más de los pequeños mundos para saber. Cuando finalmente podamos ver claramente a Eris y algunos de los otros cuerpos intrigantes (Quaoar, Haumea, Makemake, etc.), podemos encontrar que también están activos. Una de las lecciones más emocionantes de New Horizons es que incluso a temperaturas de unas pocas docenas de grados por encima del cero absoluto, los cuerpos helados pueden ser geológicamente activos. "Planeta enano" suena un poco torpe, pero es un término útil para Plutón y sus ilusiones: mundos complejos y esféricos con una historia convincente pero de origen no planetario.

Basándose únicamente en sus colores y formas, los habitantes del cinturón de Kuiper parecen ser extremadamente variados. Aprender más sobre esa diversidad nos dirá mucho sobre cómo se formaron estos objetos y, por extensión, cómo se unió el sistema solar en su conjunto. Y todas esas variaciones, todas esas partes diferentes de la historia, se medirán frente a Plutón, el Objeto # 1 del Cinturón de Kuiper: no es un planeta, exactamente, pero en muchos aspectos es algo aún más maravilloso.

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