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La última cuenta atrás.

Anonim

Hay una lucha por el alma de la NASA. ¿Se trata la NASA de enviar seres humanos al espacio? ¿O es la NASA acerca de dilucidar los secretos del cosmos? El primero está, por supuesto, mejor encarnado por las misiones de Apolo: ciencia de cohetes pura, sin adulterar. Este último es probablemente el mejor asociado con el telescopio espacial Hubble (aunque la contribución de la NASA a nuestra comprensión del Universo va más allá del Hubble). Por supuesto, los paseos espaciales y la ciencia no se excluyen mutuamente (como ha demostrado Hubble). Pero un enfoque único en el primero ha llevado a un debilitamiento significativo del segundo.

En la actualidad, parece que habrá dos lanzamientos espaciales más. Eso es. Dentro de un año, nuestra nación ya no tendrá la capacidad de lanzar humanos al espacio. Para algunos, esto es una señal segura de que Estados Unidos se está deslizando hacia la mediocridad. Tanto el primero como el último hombre en pisar la Luna testificaron ante el Congreso en mayo pasado, hablando en contra del plan de Obama de cerrar el programa Constelación (video). Su testimonio recordaba una época pasada, donde demostramos nuestra valía al vencer a los rusos a la Luna, y el siguiente paso natural es demostrar nuestra valía al vencer a los chinos en el Planeta Rojo. Las asociaciones jingoistas son inquietantes, y estos argumentos pasan por alto los costos asombrosos involucrados. Para citar nada menos que a Neil Armstrong: “Si se permite que el liderazgo que hemos adquirido a través de nuestra inversión simplemente se desvanezca, otras naciones seguramente intervendrán donde hemos vacilado. No creo que esto sea en nuestro mejor interés ".

Es ciertamente sorprendente que hayamos tenido “habitantes” humanos continuos en órbita terrestre baja. La ciencia de los cohetes es, de hecho, la ciencia de los cohetes, y esto nunca debe darse por sentado. Lanzar a la gente a la órbita es un esfuerzo masivo, y hacer que sobrevivan en el ambiente increíblemente inhóspito del espacio es aún más impresionante. Pero la simple verdad es que las contribuciones a la ciencia básica de la estación espacial han sido completamente insignificantes (especialmente en comparación con los costos asombrosos). Además, diría que el telescopio espacial Hubble ha hecho mucho más para asombrar e inspirar al mundo que la Estación Espacial Internacional.

Hace un año discutimos un informe de la Academia que criticaba la dirección del programa espacial tripulado y recomendaba cambios profundos. Posteriormente, la Academia publicó un informe separado que criticaba duramente el fundamento científico de la NASA y recomendaba cambios similares. Hace dos meses, el gobierno de Obama describió una nueva visión para la NASA, en línea con estos informes, incluida la cancelación del programa Constellation (que era la versión nueva y mejorada del programa Apollo). Dadas las inmensas sumas de dinero involucradas, especialmente en los estados influyentes como Florida y Texas, el Congreso se ha tomado la libertad de tratar de hacer un recorrido final alrededor de la Casa Blanca, y financiar la Constelación a pesar de la falta de una solicitud de financiamiento. En un triunfo de la política sobre el sentido común, se invertirá dinero en la construcción de más cohetes, en lugar de financiar una amplia cartera de desarrollo tecnológico (incluidas mejores formas de poner en órbita a los seres humanos y más allá) e investigación básica (incluidas sondas no tripuladas y satélites para elucidar Los misterios del universo. En la última salva, catorce premios Nobel, y algunos astronautas en buena medida, emitieron una carta abierta en la que apoyaban la estrategia de Obama y aconsejaban al Congreso que no arrojara todos los huevos de la cesta de "cohete de carga pesada".

Una cosa está clara: para bien o para mal, el programa de transbordadores ha terminado. No hay un sucesor claro, y es probable que pasen muchos años antes de que Estados Unidos ponga en órbita a otro astronauta. Si quieres experimentar la emoción de enviar humanos al espacio (y es una carrera increíble e indescriptible), es mejor que te apresures al Centro de Vuelo Espacial Kennedy. El lanzamiento más reciente está programado para el 1 de noviembre de 2010.

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