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La vida sin un sentido del olfato

Anonim

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Nick Johnson roza el menú del almuerzo en el White Dog Cafe, un grupo de pequeñas habitaciones y antesala en el distrito universitario de Filadelfia. “Empanadas de carne… me hubieran encantado esas. Pero toda esa carne asada se perdería en mí. Evito el pescado y las papas fritas: todas las comidas fritas tienen el mismo sabor. Estoy mirando los tacos de pescado. Sé que obtendré el calor picante y un poco de sabor a piña, y con los pimientos y el guacamole habrá una sensación en la boca ".

Él pide los tacos, y nos dan una cerveza de barril. Se llama Nugget Nectar y es producido por la cervecería artesanal local en la que Nick trabajó durante los últimos diez años. Nugget El néctar solía ser su cerveza favorita. “Tiene un buen balance real de dulzura y lúpulo. Pero ahora ", dice, y se le cae la cara, " es una cáscara de lo que solía ser para mí ". Puede describir cómo huele:" piney ", " citrusy ", " grapefruity ". Pero puede No lo huela más.

No nos consideramos a nosotros mismos como particularmente buenos olores, especialmente en comparación con otros animales. Pero la investigación muestra que los olores pueden tener una poderosa influencia subconsciente en los pensamientos y el comportamiento humano. Las personas que ya no pueden oler, después de un accidente o enfermedad, reportan una fuerte sensación de pérdida, con impactos en sus vidas que nunca podrían haber imaginado. Tal vez no tengamos un alto rango de olor entre nuestros sentidos porque es difícil apreciar lo que hace por nosotros, hasta que desaparece.

Nick, quien tiene 34 años, puede señalar el momento en que perdió su sentido del olfato. Era el 9 de enero de 2014. Estaba jugando hockey sobre hielo con amigos en el estanque congelado en la casa de sus padres en Collegeville, Pennsylvania. "Lo he hecho millones de veces", dice. "Estaba patinando hacia atrás, lentamente, y me golpeé en el hielo. Mis pies salieron de debajo de mí. Golpeé el lado posterior derecho de mi cabeza. Yo estaba fuera. Llegué a la ambulancia, las personas que me rodeaban y la sangre me salía por la oreja. Se había roto un tímpano y se había fracturado el cráneo en tres lugares. Tenía sangre en el cerebro y sufría convulsiones. "No tenía idea de lo que estaba pasando."

Después de recuperarse rápidamente, se le autorizó a conducir nuevamente seis semanas después y regresó a trabajar como gerente regional de ventas en la cervecería Tröegs. En poco tiempo, se encontró en una reunión sobre una nueva cerveza. "Lo estábamos probando, y los otros decían, '¿Puedes oler los lúpulos en la cerveza?' 'Y no pude. Entonces lo probé. Había tipos que decían: "Tiene un sabor pálido de biscuidad" ... y no pude probarlo. Luego fui y probé uno de los más optimistas ... y no pude olerlo. Eso es cuando hizo clic. "

El estrés de la lesión y toda la medicación tal vez expliquen por qué no se dio cuenta de que había perdido su sentido del olfato antes. Fue un shock, dice. Ahora, sin embargo, él es muy consciente de los efectos que ha tenido.

Perder el disfrute de la comida y la bebida es una queja común para las personas que pierden el sentido del olfato. Puedes saborear dulce, salado, amargo, agrio y umami con tu lengua. Los sabores más complejos, como la toronja o el bistec a la parrilla, dependen del olor. Pero para Nick, como para muchas personas que no pueden oler, existe otra categoría de pérdida por completo.

En el momento de su accidente, la esposa de Nick tenía ocho meses de embarazo con su segundo hijo. Durante el almuerzo, dice: "Bromeo que no puedo oler el pañal de mi hija. Pero no puedo oler a mi hija. Ella se levantó a las 4 de la mañana. La estaba abrazando, estábamos recostados en la cama. Sé cómo olía mi hijo cuando era un bebé, como un niño pequeño. A veces no es tan bueno, pero todavía le olía ese gran niño. Con ella, nunca he experimentado eso ".

Sutilezas del olfato

Nick huele profundamente su vaso de Nugget Nectar, la cerveza que alguna vez fue su favorita. Las sustancias químicas volátiles del líquido se extraen en lo alto de sus fosas nasales, hasta el techo de su cavidad nasal, la parte especializada para oler. Luego toma un sorbo, y esos mismos productos químicos viajan desde la parte posterior de su boca hasta la misma parte de su nariz. Hasta ahora tan bueno.

A continuación, las moléculas se absorben en el moco dentro de su nariz. Esto es fundamental para que algo sea maloliente: en este momento, nadie puede mirar una molécula y decir, basándose únicamente en su estructura, cómo olerá, o incluso si olerá en absoluto. Todo lo que sabemos es que para que algo tenga un olor, sus moléculas deben evaporarse fácilmente para que puedan ser transportadas al aire e inhaladas, pero también deben disolverse en el moco para ser detectadas.

Para una persona sana que huele una cerveza, o su hijo, o una camiseta que pertenece a su pareja, exactamente lo que sucede a continuación, lo que lleva a una percepción de la cerveza o de la persona como un conjunto aromático complejo, solo se entiende con dificultad. Al acecho dentro de la mucosidad de la nariz están las puntas de las células receptoras olfativas. Estas células nerviosas conducen directamente al cerebro. Si bien tenemos millones de estas células, parece que hay solo unos 400 tipos, cada uno de los cuales se une a una molécula específica (el número se debate, algunos sostienen que podría estar más cerca de 100). Basado en el patrón de activación de los diversos tipos de receptores, cuando olfateo Nectarget Nectar, lo reconozco como "cerveza". Nick no huele nada: el impacto de su caída probablemente dañó o incluso mató sus células nerviosas olfativas, y su cerebro no recibe información sobre el olor de su bebida.

Antes de su lesión, Nick tenía una nariz muy sensible. A diferencia de mí, él habría podido distinguir fácilmente Nugget Nectar de otras cervezas. Esa habilidad viene con la experiencia. Una vez que se procesa el patrón de señal de olor entrante, esta información se envía a diferentes partes del cerebro, incluidas las regiones involucradas en la memoria y la emoción, así como a la corteza, donde se produce el pensamiento. Entonces podemos aprender rápidamente a emparejar patrones de activación de receptores con la fuente de las moléculas malolientes.

Hasta hace poco, se pensaba que los humanos podían detectar quizás solo 10, 000 aromas diferentes. Pero ha habido un replanteamiento radical, según Joel Mainland, que está investigando los fundamentos del olfato en el Monell Chemical Senses Center, un instituto líder mundial en investigación del olfato y el gusto en Filadelfia. Un artículo reciente en la revista Science estimó que podemos detectar más de un billón de olores. Se han planteado algunos problemas con la metodología de ese estudio y todavía hay mucho debate sobre la verdadera figura, pero Mainland ciertamente cree que hemos subestimado nuestras habilidades.

Debido a la naturaleza de su trabajo, Nick se sometió a todo tipo de entrenamiento sensorial para mejorar su olor y gusto. Probablemente, el resto de nosotros también tenemos un potencial sin explotar. Sí, los perros son famosos por ser capaces de rastrear el olor de una persona a través de un campo. Cuando Mainland era un estudiante de doctorado, su supervisor sugirió investigar si los humanos podían ser entrenados para hacer lo mismo. Resultó que podían.

Los perros tienen más tipos de receptores olfativos que nosotros, pero como indica el continente, las vacas tienen más que los perros (alrededor de 1, 200 en comparación con 800) y no está claro que las vacas tengan un olor significativamente mejor. La mala reputación de los seres humanos puede deberse al hecho de que pasamos relativamente poco tiempo olfateando activamente y, por lo tanto, entrenando nuestro sentido. ¿Qué diferencia haría si todos ponemos más esfuerzo en oler el mundo que nos rodea?

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Aromas y empatía

"Aquí, ¿de qué huele?"

El laboratorio de George Preti está revestido con vitrinas de humos, maquinaria para analizar gases y congeladores con muestras de saliva y sudor, e incluso camisetas archivadas usadas por personas durante los experimentos con aromas producidos en nuestras axilas mientras estamos estresados.

Él agita el tarro debajo de mi nariz. Huele mal. El sonrie. "¿Ropa sucia? Es de un grupo japonés. Han aislado el olor de la ropa sucia. ¿Qué tal esto? ”Quita el tapón de otro frasco. Huele ... mal, pero de una manera diferente. "Eso es 3M2H. ¡Es uno de los componentes principales del olor humano en las axilas! ”

El técnico de laboratorio sonríe desde un banco donde está ocupado preparando frascos de muestra para una serie de nuevos experimentos de estrés y fatiga. "¡Acabas de ser oficialmente Preti-labbed!", Llama.

Preti ha estado estudiando el olor en Monell durante décadas. Se especializa en los aromas que los humanos producimos. Nuestra respiración, nuestra orina e incluso nuestra sangre contienen moléculas que huelen. Pero la principal fuente de olor corporal es la región de las axilas. Es rico en glándulas apocrinas, que producen pequeñas secreciones que en última instancia generan el olor de las axilas. Cuando estamos estresados, producimos más de estas secreciones.

El olor corporal individual está influenciado por los genes, y por un grupo en particular: los genes que determinan qué proteínas se combinan para formar su complejo principal único de histocompatibilidad (MHC). Este grupo de proteínas se encuentra en la superficie de casi todas las células de su cuerpo. Indica al sistema inmunitario que una célula es "yo" y, por lo tanto, no debe ser atacada. En 1995, los investigadores descubrieron que las mujeres prefieren el olor de los hombres cuyas suites de genes MHC son más diferentes de las suyas. En 2013, un estudio encontró que las personas pueden incluso reconocer su propio olor, según su MHC particular.

Pero parece que hay otros componentes malolientes del olor del cuerpo humano que podemos detectar y que pueden influir en nosotros. Preti y sus colegas descubrieron que los extractos de olores masculinos en las axilas no solo pueden influir en la fisiología femenina, alterando los niveles de una hormona involucrada en la regulación del ciclo menstrual, sino que también hacen que las mujeres se sientan más relajadas y menos tensas. "Ninguna de las mujeres olía nada diferente entre el control y el extracto experimental", dice. “Hubo un impacto. Pero no fue consciente ".

Con Pam Dalton, Preti también ha investigado el impacto del estrés en el olor corporal. En un estudio publicado en 2013, recolectaron el olor corporal de personas que se sintieron estresadas en el laboratorio. Otro grupo olió estos olores mientras veían videos de mujeres que hacen algo que podría ser estresante, como preparar a los niños para la escuela mientras intentan preparar el desayuno, pero donde las mujeres en realidad no se veían estresadas. ("¡Peinamos cientos, si no más, videos para tratar de encontrar un juego que funcionó!", Recuerda Dalton).

Las personas que vieron los videos calificaron a las mujeres como más estresadas cuando estuvieron expuestas a los olores corporales "estresados" que cuando estuvieron expuestas a una fragancia neutra suave o a muestras de olor corporal recolectadas de voluntarios que habían estado haciendo ejercicio Los espectadores masculinos (pero no los femeninos) también calificaron a las mujeres como menos confiables, menos competentes y menos confiadas con los olores estresados. Sin embargo, los espectadores no calificaron ninguno de los tres olores como más o menos agradables o incluso como muy diferentes de los otros. El equipo concluyó que estaba ocurriendo algún tipo de señalización subconsciente.

Si bien nadie sabe aún qué químicos específicos transmiten información sobre nuestro estado emocional de esta manera, Dalton dice que saber que existen significa que podemos permitirlos. Debido a que ella no siente que produce mucho olor corporal, Dalton no suele usar desodorante. Sin embargo, si ella sabe que va a entrar en una situación estresante, se pone un poco, quiere protegerse de cualquier olor potencialmente dañino psicológicamente que pueda producir su propio cuerpo. Ella cree que todos podríamos beneficiarnos de una mejor comprensión de cómo nos pueden afectar los olores: "Si no somos conscientes de que estamos siendo influenciados", explica, "no podemos protegernos contra eso".

Recuperando el olor

Nick Johnson es dolorosamente consciente de que ya no puede oler a sí mismo, a su hija ni a nadie más. No es solo porque sabe lo que se está perdiendo. Algunas personas nacidas sin poder oler pueden tener problemas para identificar los estados emocionales de otros, dice Joel Mainland. Son conscientes de que, si bien dependen en gran medida de las expresiones faciales, por ejemplo, los amigos que pueden oler de alguna manera parecen estar captando las señales que faltan, señales que son tan poderosas que pueden anular la información emocional contenida en una sonrisa. o un ceño fruncido.

Hablarán acerca de reunirse con un grupo de amigos, explica Mainland, y un amigo podría decir de otro: "Oh, ella no estaba nada feliz". Y ellos dirán: "Ella se veía feliz. "Y el otro dirá:" Sí, se veía feliz, pero claramente no era feliz ".

Las estimaciones de cuánta gente no puede oler generalmente varían alrededor de un pequeño porcentaje de adultos. Eso significa que millones de personas viven sin olor: algunas nacen sin él, otras lo han perdido. La enfermedad crónica de los senos nasales es una de las causas más comunes de pérdida en las personas más jóvenes. Otro riesgo se deriva del hecho de que nuestras neuronas receptoras olfativas cuelgan hacia abajo en nuestras fosas nasales, dejándolas expuestas a daños causados ​​por toxinas e infecciones ambientales.

En las personas mayores, pero no en las personas mayores, las infecciones virales a menudo son las culpables. Incluso el resfriado común puede hacerlo, aunque nadie sabe por qué debería eliminar el olor. Cuando lleguemos a los 70 y 80, muy pocos habremos escapado de un deterioro significativo en nuestro sentido del olfato. El sistema tiene una capacidad de regeneración: las células nerviosas están muriendo todo el tiempo y están siendo reemplazadas. Pero a medida que envejecemos, este proceso se ralentiza y los parches de tejido nasal sin ningún receptor olfativo se hacen más grandes.

En el caso de Nick, la causa probablemente fue un daño catastrófico a sus neuronas receptoras olfativas. Desde la nariz hasta el cerebro, estas neuronas atraviesan una estructura similar a un tamiz óseo. Cuando golpeó su cabeza en el hielo, el movimiento repentino de su cerebro dentro de su cráneo podría haberlo aplastado o incluso cortado contra el hueso, evitando que las señales de su nariz lleguen a su cerebro.

Una vez que se dio cuenta de que su sentido del olfato había desaparecido, Nick volvió a su neurólogo y se sorprendió al saber que no había nada que pudieran hacer para ayudar. "Me dijo: 'Puedes recuperar tu olor en seis u ocho meses, un año. O nunca podrías recuperarlo.

“Con todo lo que me había pasado, quería una respuesta. Y él dijo básicamente que no hay una respuesta ".

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Existen tratamientos efectivos para algunas personas que han perdido el sentido del olfato. Si la pérdida se debe a una enfermedad sinusal crónica, puede tratar esa afección y revertir la pérdida del olfato, a veces muy rápidamente. Pero para pacientes como Nick, hay muy poco que se puede hacer. Vino a Monell para preguntar a los investigadores aquí si tenían algún consejo, y la recomendación principal fue oler activamente algunas cosas diferentes un par de veces al día, porque hay evidencia de que esto puede ayudar a estimular el sistema y puede ayudar. recuperación.

Las cosas pueden ser diferentes en el futuro. Hay un equipo en Monell experimentando con células madre nasales. En este momento, están investigando las formas más efectivas de convertir estas células madre en células nerviosas. La esperanza es que este enfoque proporcione nuevas neuronas receptoras de olfato para las personas que han sido dañadas permanentemente o defectuosas desde su nacimiento. El equipo espera comenzar las pruebas con animales en septiembre de 2015, y si esos estudios van bien, se mudarán a las personas en un plazo de cinco a diez años.

Por ahora, sin embargo, Nick tiene que tratar de vivir con el conocimiento de que su sentido del olfato nunca regresará.

Sentido perdido

La vida es ciertamente diferente, dice. Sus compañeros de trabajo son solidarios. Pero tiene que confiar en sus descripciones de cómo huelen y prueban las nuevas cervezas. Realmente extraña el olor de la fábrica de cerveza, e incluso de la pista de hielo, y ahora se da cuenta de lo que ha perdido, el olor de otros lugares familiares.

"Entro en la casa de mis padres o en la casa de la familia de mi esposa, y no tiene ese olor". Y extraño el ambiente y los olores cuando hay un juego de los Eagles, y todos preparan parrillas en todos los estacionamientos en el sur de Filadelfia, y asan todo tipo de alimentos locos, y beben cerveza, horas antes de que comience el juego. . Cosas a las que estás acostumbrado ... simplemente se ha ido ".

Nick solía fumar todo tipo de carne y asaba regularmente para la familia y los amigos. "Yo solía cocinar mucho más", dice. "Esto ha ralentizado las cosas". Pero aunque no puede detectar sabores complejos, puede ser dulce, salado, amargo, agrio y umami, y también el calor del chile. "Me encanta la sal ahora. Pongo mucho calor en las cosas también, porque puedo conseguir eso. Puse mucha cayena en ... A veces, mi esposa dice: "Esto es ridículo, ¡ni siquiera puedo comerlo!"

Sin embargo, hay algunas consecuencias más serias de no poder oler. La válvula de seguridad en su cocina de gas se rompió recientemente. Estaba en la cocina en un momento en que debía haber apestado a gasolina, pero se fue a la cama sin preocuparse por el peligro para su familia dormida.

El destello de buenas noticias para Nick es que hay algunos signos prometedores. Las cosas con olor fuerte a veces producen una sensación de olor, aunque siempre es lo mismo. Solía ​​ser un horrible olor a aceite quemado, dice. Hace unos meses, cambió a algo más dulce. Esto puede ser una señal de que se está realizando algún tipo de reparación en el sistema.

Nick dice que está decidido a ser positivo ya vivir la vida lo más cerca posible de la forma en que se encontraba antes de la lesión. Ha vuelto a jugar al hockey sobre hielo (aunque dice, sonriendo, que ahora tiene el mejor casco que el dinero puede comprar). El día de nuestro almuerzo en el White Dog Cafe, es el tercer cumpleaños de su hijo. En el camino a casa, él va a recoger unos patines de hielo para niños como regalo.

Reconoce lo serio que fue el accidente, pero también lo peor que podrían haber sido las cosas. "Tenía sangre en mi cerebro. Yo podría haber muerto. Mi punto de vista es: Me alegro de no estar muerto. Si la pérdida de mi sentido del olfato es lo que ha sucedido debido a esto, lo tomaré ".

Esta historia apareció por primera vez en Mosaic y se vuelve a publicar aquí bajo una licencia de Creative Commons.

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