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El hombre con esquizofrenia tiene experiencia extracorpórea en el laboratorio, adquiere conocimientos, controla su psicosis

Anonim

RM tuvo su primera experiencia extracorpórea a la edad de 16 años. Ahora, a la edad de 55 años, ha tenido más de lo que puede contar. Por lo general, suceden justo antes de que se duerma; durante diez minutos, siente que está flotando sobre su cuerpo, mirando hacia abajo a sí mismo. Si lo mismo sucede cuando está despierto, es una historia mucho menos tranquila. La sensación de desplazamiento es más fuerte: su cuerpo real se siente como una marioneta, mientras que se siente como un titiritero. Sus sentimientos de elevación pronto se convierten en delirios religiosos, en los que se imagina hablando con ángeles y demonios. Siguen los episodios psicóticos. Después de cuatro o cinco días, RM es hospitalizada.

Esto ha ocurrido entre 15 y 20 veces, desde que RM fue diagnosticado por primera vez con esquizofrenia a la edad de 23 años. Oye voces y sufre alucinaciones y delirios. A pesar de estos problemas, logró mantener un trabajo como reportero hasta 2002 y, más recientemente, trabajó en restaurantes y se ofreció como archivista. Luego, hace aproximadamente un año, participó en un estudio que parece haber cambiado su vida.

Durante aproximadamente una década, RM ha participado en varios estudios diseñados por Sohee Park, un neurocientífico de la Universidad de Vanderbilt que trabaja en la esquizofrenia. "Es un chico muy interesante", dice Park. "Tiene una visión muy profunda de su condición".

La estudiante de Park, Katharine Thakkar, estaba probando la idea de que las personas experimentan experiencias psicóticas porque tienen un débil sentido de sí mismos. Es una idea que otros han sugerido antes, pero parece algo que sería difícil de probar con experimentos. Pero no es así: en la última década, los psicólogos han demostrado que nuestro sentido del yo está lejos de ser el sentimiento fijo y permanente que asumimos que es. En cambio, es desarmantemente flexible. Puedes pellizcarlo. Puedes estudiarlo. Nuestro cerebro construye continuamente nuestro sentido del yo usando información de nuestros ojos, piel y articulaciones. Al modificar esa información con simples ilusiones, los científicos han distorsionado y desplazado nuestro sentido del yo en el laboratorio.

El más famoso de ellos, la ilusión de la mano de goma, debutó como un truco de fiesta en una fiesta de Halloween. Los científicos de Princeton acariciaron una mano de goma al mismo tiempo que la mano real de alguien, que estaba oculta a la vista. Unos segundos más tarde, el voluntario realmente sintió que era el dueño de la mano de goma. Desde entonces, científicos como Henrik Ehrsson han llevado la ilusión a nuevos extremos, convenciendo a las personas de que han ganado un tercer brazo, saltaron a un maniquí o abandonaron sus propios cuerpos. Pero la ilusión de la mano de goma sigue siendo útil.

Thakkar realizó el truco en 24 personas con esquizofrenia, incluida RM, y les pidió que describieran sus experiencias en un cuestionario. Sus respuestas revelaron que experimentaron la ilusión con más fuerza que 21 personas de edad y antecedentes similares, pero que no tenían esquizofrenia.

Al no tomar su palabra, Thakkar probó otros signos que las personas habían comprado en la ilusión: la sensación de que sus dedos se habían movido, y una caída en la temperatura de su mano real. Encontró ambos, y en mayor medida en personas con esquizofrenia que en personas sin esquizofrenia. Los resultados sugieren que la esquizofrenia se acompaña de un sentido más débil o más flexible de la posesión del cuerpo de lo habitual. De hecho, Thakkar descubrió que las personas que experimentaron las alucinaciones más severas (y algunos delirios) también sintieron la ilusión de la mano de goma con más fuerza.

Pero incluso entre el grupo con esquizofrenia, RM sobresalió. La caricia sincrónica no solo lo convenció de que tenía una mano de goma, sino que provocó una de sus experiencias fuera del cuerpo. Sintió que tanto él como Thakkar estaban levitando a un pie del suelo: volvían al techo, giraban en círculo y se observaban en sus sillas. El efecto duró unos minutos, antes de que volvieran a aterrizar. Otros han duplicado este efecto en el laboratorio, pero con configuraciones más complicadas que involucran cámaras y auriculares de realidad virtual. La ilusión de la mano de goma no debería hacer nada tan dramático.

A RM le preocupaba que hubiera un episodio psicótico en el horizonte, pero el equipo de Park no tenía idea de su historia y él no lo mencionó. "Estábamos muy emocionados cuando sucedió la primera vez, y él es muy servicial", dice Park. Cuando le pidieron que regresara y repitiera el experimento, él estuvo de acuerdo. Quería saber más también.

Cuando regresó, Thakkar duplicó la misma experiencia y esta vez, RM encontró que la experiencia era bastante agradable y quería que la sensación volviera. Fue entonces cuando le contó a los científicos su historia. "Nos preocupamos mucho, ¡porque ya los habíamos inducido dos veces!", Recuerda Park. Pero ella no tenía que preocuparse.

Después del experimento, RM quería saber más, por lo que Thakkar le ofreció información y artículos de revistas sobre experiencias extracorpóreas. Aprendió que el fenómeno tenía un nombre. Aprendió que los científicos podrían duplicar voluntariamente el efecto en un laboratorio. Aprendió que habían identificado partes del cerebro que están asociadas con las experiencias. La información fue reveladora. "Obtuvo una causa psicológica para este fenómeno aparentemente sobrenatural", dice Park, "y ha usado este conocimiento para controlar sus síntomas". Desde entonces, RM no ha tenido un episodio psicótico.

Es casi seguro que este enfoque no funcionará para todos: tenga en cuenta que RM es altamente funcional y consciente de sí mismo. Es muy elocuente y tiene un coeficiente intelectual de 120. Park señala que explicaciones similares también podrían ayudar a otras personas con experiencias inusuales como los efectos extracorpóreos, ya que podrían exacerbar los otros síntomas de la esquizofrenia. "Si se siente sobrenatural, eso solo alimenta los delirios", dice ella.

El estudio tiene implicaciones más amplias para ayudar a las personas con esquizofrenia. Las actividades que promueven una mayor sensación de conciencia corporal, como el yoga, la danza o tocar un instrumento musical, pueden ayudar a aliviar algunos de los síntomas de la esquizofrenia.

Pero para RM, parece que aprender más sobre su condición fue suficiente. Un año después, su diagnóstico no ha cambiado, todavía tiene experiencias fuera del cuerpo y todavía escucha voces. Pero se han ido los días en que sus experiencias requerirían una estancia en un hospital. Ahora espera establecerse como escritor independiente, e incluso ha aceptado un artículo sobre religión en una revista académica revisada por pares. Para él, el conocimiento ha demostrado ser un tratamiento potente. "Lo verificamos regularmente y él lo está haciendo muy bien", dice Park.

Referencia: Thakkar, Nichols, McIntosh y Park. 2011. Disturbios en la propiedad corporal en la esquizofrenia: evidencia de la ilusión de la mano de goma y estudio de caso de una experiencia espontánea fuera del cuerpo.

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