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Misterio de las anguilas desaparecidas

Anonim

Anguila europea

PicturePartners / Shutterstock

Johannes Schmidt pasó 25 años persiguiendo a un pez enigmático a través del Océano Atlántico. El biólogo danés entregó la caza solo después de que su barco fue destruido en un arrecife de coral del Caribe. Schmidt estaba tratando de resolver un antiguo misterio sobre uno de los peces más extraños de la naturaleza: las anguilas. Aristóteles sugirió que las especies deslizantes emergían espontáneamente de la tierra. Pero a principios de 1900, Schmidt y otros sospechaban que las anguilas se criaban en mar abierto, en lugar de sus hogares de agua dulce de toda la vida.

Las primeras expediciones marítimas de Schmidt se mantuvieron cerca de la costa, arrojando redes en las costas europeas. Luego, en 1904, atrapó una anguila joven al sur de Islandia, lo que implica que los peces en efecto estaban desovando en el mar. Así que Schmidt viajó más lejos en el océano abierto. Cuanto más pequeñas eran las anguilas que encontraba, más cerca se imaginaba que estaba en sus áreas de desove.

Finalmente, navegó desde el norte de Europa hacia el Caribe, y finalmente capturó anguilas del tamaño de una moneda de diez centavos cerca del mar de los Sargazos. Es un enorme parche de algas en el suroeste del Océano Atlántico. Supuso que este tranquilo tramo de océano era el manicomio, el lugar donde nacen, se engendran y mueren las anguilas europeas y americanas.

Durante un siglo, los científicos han sospechado que las anguilas americanas y europeas nadan grandes distancias para desovar en el mar de los Sargazos. Pero hasta hace poco, nadie había visto una anguila adulta allí, ni ninguna señal de desove. Ahora los investigadores están tratando de desentrañar cómo lo hacen. (Click para agrandar)

Alison Mackey / Descubrir

Ha pasado casi un siglo desde la hipótesis de Schmidt, pero las anguilas aún no han entregado sus secretos. Ahora sabemos que las anguilas estadounidenses habitan en arroyos, lagos y ríos desde Venezuela hasta Groenlandia, y las anguilas europeas similares (aunque genéticamente distintas) viven en cualquier lugar desde Noruega hasta el norte de África. Pero los científicos todavía no han visto estas anguilas desovar. Entonces, ¿esa anguila que comiste en tu rollo de sushi? Nadie sabe con certeza dónde nació.

La caza

En los últimos años, sin embargo, los científicos se han estado acercando. Al igual que Schmidt, están tratando de rastrear las anguilas mientras emigran de regreso al Mar de los Sargazos. Para resolver el caso, los investigadores canadienses idearon una forma de colocar etiquetas satelitales en las anguilas para rastrear sus rutas durante la natación de 1, 500 millas desde la costa.

A lo largo de la escarpada costa de Nueva Escocia, los científicos capturaron varias docenas de anguilas en 2014. Arrojaron los peces en un tanque de agua en la parte trasera de una camioneta y condujeron hasta la pequeña aldea de Bay St. Lawrence. Allí, el equipo adjuntó etiquetas de rastreo satelital (imagina a varios pies de anguila arrastrando un enorme señuelo de pesca) y devuelve el pez al Atlántico. Habían intentado una hazaña similar los dos años anteriores, liberando a los peces que se retorcían de un estuario cercano, pero los tiburones comían todas las anguilas antes de llegar al océano abierto. Solo ocho de las 38 anguilas liberadas en el transcurso del experimento de tres años llegaron al océano.

La bióloga Mélanie Beguer-Pon de la Universidad Laval de Quebec dice que rastrear las anguilas es difícil porque las etiquetas son incómodas para las anguilas. También son caros, por lo que los científicos solo pueden comprar tantos.

No. 28

Una anguila del intento de rastreo de 2014 hizo que los esfuerzos del equipo valieran la pena. La anguila n. ° 28 nadó desde Nueva Escocia y llegó al extremo norte del presunto sitio de desove del mar de los Sargazos, por primera vez. Pero ahí es donde la etiqueta del No. 28 apareció en la superficie, tal como fue diseñada, dejando al equipo para adivinar su destino.

"No sabemos qué pasó con la anguila y por qué fue mucho más lejos que las otras", dice Beguer-Pon. "Esperamos que la anguila n. ° 28, como las otras anguilas marcadas, lleguen a la zona de desove en el mar de los Sargazos".

Los científicos lanzaron recientemente anguilas marcadas por satélite a lo largo de la costa de Nueva Escocia y rastrearon una hasta el mar de los Sargazos, por primera vez.

Martin castonguay

El número 28 también enseñó al equipo de Beguer-Pon acerca de su ruta de migración. Los peces conmutaron en dos fases. Primero, nadó hacia el norte a lo largo de la plataforma continental en aguas poco profundas, a unas 100 millas de la costa canadiense. Luego se dirigió al sur hacia los Sargazos, desapareciendo al este de Bermudas y confirmando las teorías de Schmidt casi un siglo antes.

Y a fines del año pasado, un gran grupo de científicos europeos publicaron sus resultados de seguimiento de anguilas de ese continente. Etiquetaron unas 700 anguilas, pero solo 87 lo hicieron desde las aguas costeras hasta el océano abierto. Luego, los depredadores se comieron a la mayoría de los peces poco después de abandonar la costa. Ninguno llegó al sargazo.

"No se sabe cómo llegar allí", dice el ecologista del comportamiento David Righton del Centro para el Medio Ambiente, la Pesca y la Ciencia de la Acuicultura, "o por qué el viaje se ha hecho tan largo en el tiempo evolutivo".

Otros peces adultos, como el salmón, viven sus vidas en el mar y regresan a los ríos y arroyos de su nacimiento para desovar. Las anguilas hacen lo contrario: nacen en los Sargazos, y luego las corrientes que atraviesan el océano las llevan a las vías fluviales de sus hogares, ya sea en Maine o Maryland. Ese paseo determina donde terminan. Pero en su viaje de regreso, las anguilas no se dirigen a una ubicación determinada. Los límites del Mar de los Sargazos cambian porque está rodeado de corrientes oceánicas; Es el único mar no limitado por tierra. Entonces, ¿cómo saben las anguilas adultas a dónde ir?

"La navegación es probablemente ayudada por una serie de pistas y pistas como el olor, el magnetismo y otras características oceanográficas", dice Righton, el autor principal del estudio europeo 2016 publicado en Science Advances .

Una gran mezcla

Los estudios genéticos recientes también están descubriendo pistas sobre el desove oculto de las anguilas. Los estudios de laboratorio revelan que las anguilas europeas y americanas pertenecen a una sola población. Así que una anguila que vive en un fiordo noruego no es más adaptada al frío que una que vive en el Mediterráneo. Implica que estas anguilas, como sus parientes en otros océanos, se reproducen en orgías masivas, con anguilas europeas que se aparean en algún lugar al este de las anguilas americanas. Los científicos lo llaman panmixia. "Tiene lugar en lo profundo de la columna de agua, no en la superficie", dice el ecologista José Martin Pujolar, de la Universidad Aarhus de Dinamarca. "Es por eso que nadie lo ha visto".

Para imaginar este desove secreto, imagine enjambres de anguilas retorciéndose en la oscuridad. Los machos arrojan su esperma en el agua. Las hembras son fertilizadas al azar, sin selección natural durante la reproducción, y luego ponen millones de huevos. Después, todos los adultos probablemente mueran. Las pequeñas anguilas huérfanas se aventuran de nuevo a la costa de su especie.

Una vez que alcanzan el agua dulce, los juveniles se convierten en anguilas de cristal.

Heather Perry / National Geographic creativo

"Estas son pequeñas criaturas, y no nadan tan bien", dice la oceanógrafa Irina Rypina con el Instituto Oceanográfico Woods Hole. Su equipo modeló cómo las larvas de anguila atraviesan el Atlántico y descubrieron que los peces diminutos deben nadar hacia las corrientes, lo que les ayuda a llegar a orillas lejanas.

A principios de esta primavera, un equipo de científicos liderado por Estados Unidos explicó cómo sucede esto en la revista Current Biology . El equipo dejó que las anguilas jóvenes nadaran alrededor de un artilugio que imitaba los campos magnéticos encontrados a lo largo del camino migratorio de los animales. En lugar de guiar a los pequeños nadadores hacia tierra, los investigadores descubrieron que las anguilas infantiles tienen un "sentido de mapa" que las dirige hacia la Corriente del Golfo, que ofrece un viaje más fácil hacia Europa. Otro equipo, que publicó los resultados en Science Advances en junio, probó incluso anguilas más jóvenes en un fiordo noruego y encontró capacidades de navegación magnética similares.

Atrapar como Catch Can

Los científicos esperan que desentrañar los secretos de las anguilas ayudará a los esfuerzos de recuperación. Las anguilas bebé, llamadas ancianos, ahora enfrentan un obstáculo importante para la supervivencia. La pesca de lapa está en auge en Maine y en la costa este. Los japoneses se han obsesionado con el "unagi no kabayaki", un tipo de anguila a la parrilla, desde la antigüedad. Entonces, a medida que las pesquerías mundiales han prohibido la captura de anguilas para proteger a las poblaciones, Japón lo hizo después del tsunami de 2011, los consumidores han recurrido a las anguilas estadounidenses. Las anguilas europeas también están en peligro crítico.

Los pescadores estadounidenses ahora pueden obtener miles de dólares por libra para los ancianos vivos y retorcidos. Una vez capturados y vendidos, se envían a granjas en China y Japón, donde son criados hasta la edad adulta y se venden a nivel mundial para sushi.

Eso hace que la comprensión del camino migratorio natural sea crucial para preservar la especie. Por ejemplo, saber que las anguilas en España y Suecia no son diferentes podría agregar flexibilidad geográfica a los esfuerzos de reintroducción. Y una mejor comprensión de cómo se reproducen las anguilas podría algún día permitir que las personas cultiven anguilas desde el nacimiento, algo que actualmente es imposible. Pero hasta que las cámaras capturan las anguilas que se originan en el mar de los Sargazos, los científicos no pueden afirmar por completo que han dejado de lado el misterio de Aristóteles.

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