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La nave espacial de la NASA se acerca increíblemente al planeta enano

Anonim

La nave espacial Dawn de la NASA ha entrado en su órbita más cercana al planeta enano Ceres, un cuerpo helado en el cinturón de asteroides que queda de la formación del sistema solar. Y Dawn ya está obteniendo resultados sorprendentes.

Las últimas imágenes enviadas por la nave espacial fueron capturadas a solo 22 millas sobre un sitio llamado Occator Crater. Antes de junio, Dawn estaba orbitando cientos de millas sobre la superficie.

Esta región brillante destacó por primera vez a los astrónomos cuando Dawn llegó a Ceres en 2015. Aunque gran parte del planeta enano está oscuro, el centro del cráter tiene varios puntos reflectantes extraños que eran fácilmente visibles desde la órbita. Los científicos sospecharon que estos se formaron cuando una mezcla de sal y hielo brota en la superficie del mundo. Los astrónomos llaman a este proceso crovolcanismo.

Estas nuevas observaciones ayudan a confirmar que esos puntos brillantes son, de hecho, el resultado del criovolcanismo. El material salado es carbonato de sodio, o ceniza de soda. Y los astrónomos dicen que probablemente brotó de un depósito de agua salada debajo de la superficie de Ceres y se arrojó sobre la superficie. En el futuro, la nueva órbita debería darle a Dawn una visión de qué actividad geológica, si es que ocurre alguna, está ocurriendo en Ceres hoy. El mundo es aproximadamente un cuarto del tamaño de la propia luna de la Tierra.

La órbita de la nave espacial más cercana

La nueva órbita de Dawn es también uno de los afeitados más cercanos de cualquier orbitador de la NASA. El Lunar Prospector orbitó previamente la luna a solo 20 millas sobre la superficie de ese cuerpo, y algunos otros se sumergieron debajo de esa línea pero no sobrevivieron.

La nave espacial Dawn se lanzó originalmente en 2007. Llegó al asteroide Vesta en 2011, donde estudió ese cuerpo en profundidad y encontró características asociadas con los antiguos flujos de agua. También encontró evidencia de una colisión masiva que fragmentó a Vesta en su actual forma de papa.

En 2012, Dawn utilizó sus motores de iones experimentales para establecer un nuevo rumbo para Ceres, entrando en órbita en 2015. Esto hizo de Dawn el primer objeto en orbitar dos cuerpos diferentes más allá del sistema Tierra-Luna.

Dawn permanecerá en su nueva órbita mientras dure su misión, extrayendo más y más detalles de Ceres. Lo que antes se creía que era el asteroide más grande ahora se ha revelado como un protoplaneta relicto que una vez tuvo un congelamiento sobre el océano.

En su nueva órbita, Dawn también puede detectar si hay partes de un antiguo océano que aún queda líquido bajo la superficie, aunque sea poco probable. Si ese es el caso, Dawn podría agregarse a la lista de lugares donde la vida podría existir, o haber existido, más allá de la Tierra.

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