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Una nueva herramienta para estudiar la salud de los gorilas: la comida medio masticada

Anonim

En las montañas de África Central, los científicos que estudian gorilas en peligro crítico tienen una nueva herramienta. Han descubierto que pueden aprender qué virus tienen los gorilas al recolectar sigilosamente plantas medio masticadas que dejan los monos.

Si esto le recuerda al payaso de esa clase en la mesa del almuerzo de tercer grado, ¿quién le preguntaría si le gustaba el marisco y luego le dice: "¿Ves? ¡Comida! ”Y abre la boca para mostrar su descuidada mezcla de Joe, no te preocupes, los gorilas de montaña son vegetarianos. Y los investigadores no están mirando dentro de las bocas de los animales. Decidieron buscar los restos de plantas de los gorilas en busca de virus exactamente porque no quieren acercarse demasiado.

Tierra Smiley Evans, de los "Doctores Gorila" en UC Davis, y sus coautores explican que las formas existentes de revisar los gorilas en busca de virus no son excelentes. Los científicos pueden extraer sangre de los animales o limpiarse la boca o el recto. Pero estos procedimientos requieren atrapar a un animal y eliminarlo. Dado que hay menos de 900 miembros de esta subespecie gorila que viven en la naturaleza, los científicos preferirían molestar a los animales lo menos posible. Otras opciones incluyen la recolección de heces u orina de gorilas. Pero esto también es complicado, ya que requiere seguir a los gorilas tanto de día como de noche y darse cuenta exactamente de dónde se liberan.

Entre 2012 y 2013, los investigadores observaron familias de gorilas en la población de Virunga. (Una de las dos poblaciones silvestres de gorilas de montaña, estos animales viven en un área que abarca partes de Uganda, Ruanda y la República Democrática del Congo). Guías que están muy familiarizados con los gorilas pudieron identificar a los individuos. Los investigadores observaron desde la distancia mientras los gorilas comían, luego recolectaban partes de las plantas que los animales dejaban. Buscaron especialmente cualquier cosa con saliva o marcas de dientes en ella. Luego empacaron los trozos de tallos, hojas y raíces en nitrógeno líquido para llevar al laboratorio.

El equipo terminó con 383 muestras de plantas de 294 gorilas de todas las edades. Las muestras más comunes provinieron de una vid llamada Urera, a la que los gorilas les gusta comer solo la capa exterior de. Otra planta popular fue el apio silvestre; los gorilas usan sus dientes para raspar la parte interior sabrosa de un tallo, luego desechan el resto. Los científicos también recolectaron muestras de plantas masticadas de 18 monos dorados, otra especie de primate que vive en el área, para comparación.

En el laboratorio, los investigadores analizaron las muestras en busca de material genético. Encontraron ADN de herpesvirus de gorila en el 42 por ciento de las muestras de plantas de gorila. Estos virus a menudo viven en un huésped sin enfermar al animal. No encontraron ninguno de los varios virus respiratorios que detectaron, lo que no fue sorprendente, escriben los autores, porque ninguno de los gorilas se veía enfermo.

Los investigadores también revisaron sus muestras en busca de algo llamado virus espumoso de simio. Este virus común utiliza ARN para transportar sus genes, en lugar de ADN. No encontraron ningún virus espumoso de simio en las muestras de gorilas, pero sí encontraron algunos en 2 de las 15 muestras de monos dorados. Esto sugiere que también es posible encontrar virus basados ​​en ARN utilizando esta técnica, aunque tal vez no funcione tan bien para los gorilas.

En general, el método de ver los alimentos parecía ser bueno. Los investigadores pudieron aprender sobre los virus que portaban sus sujetos primates, y no tuvieron que acercarse demasiado ni acosar a los animales.

El método podría ser especialmente importante para esta población de gorilas de montaña, escriben los investigadores, porque los animales viven muy cerca de los humanos. Entre el turismo, la investigación científica y las densas poblaciones humanas en las áreas circundantes, los gorilas de montaña Virunga tienen muchas oportunidades de exponerse a los virus humanos, que también pueden infectar a los gorilas. Estudiar los restos de la mesa cubiertos de saliva de los gorilas puede ser una buena manera (solo un poco grosera) de mantenerlos a salvo.

Imagen: por Rod Waddington (a través de Flickr)

Smiley Evans T, Gilardi KV, Barry PA, Ssebide BJ, Kinani JF, Nizeyimana F, Noheri JB, Byarugaba DK, Mudakikwa A, Cranfield MR, Mazet JA, y Johnson CK (2016). Detección de virus utilizando plantas desechadas de gorilas de montaña salvajes y monos dorados. Revista estadounidense de primatología PMID: 27331804

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