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Nicolas Cowan se frustró al analizar las colisiones de partículas en un laboratorio de física nuclear, haciendo un trabajo tan arcano que "ni siquiera podía explicárselo a mis padres, y mi padre es un ingeniero eléctrico". En 2003, cuando un profesor sugirió que buscara vida. en mundos lejanos, aprovechó la oportunidad. Ahora, un estudiante de doctorado de 27 años de la Universidad de Washington, Cowan recientemente usó la nave espacial Deep Impact de la NASA para mirar la Tierra desde una perspectiva externa. Espera que sus hallazgos ayuden a identificar planetas similares a la Tierra alrededor de otras estrellas.

Otros han mapeado la tierra desde el espacio. ¿Qué es único en tu trabajo? Nuestro enfoque fue, si fueras un extraterrestre mirando a la Tierra, ¿qué podrías averiguar en base al análisis matemático de la luz que emite? En lugar de tomar una instantánea, observamos la Tierra en bloques de 24 horas para ver cómo la luz reflejada cambiaba con el tiempo. Resulta que la Tierra está compuesta de tres cosas: cosas grises (nubes), cosas azules (océanos) y cosas rojas (continentes).

¿Cómo ayudará este tipo de investigación a identificar mundos alienígenas similares a la Tierra? Puede aplicar lo que hemos hecho a otros planetas para decidir si vale la pena buscar vapor de agua en sus atmósferas.

Fuiste el primero en mapear un planeta que rodea otra estrella. ¿cómo ocurrió eso? Estábamos mirando a los Júpiter calientes [planetas gaseosos gigantes que se encuentran muy cerca de sus estrellas]. Un estudiante graduado de Harvard mostró cómo el brillo de este planeta cambió con el tiempo. Luego se nos ocurrió la idea de usar la curva de luz para hacer un mapa del aspecto real del planeta.

Describe tu peor experiencia en la ciencia. Un verano pasé horas lijando trocitos de semiconductor hasta que alcanzaron los 100 micrones de espesor. Al final del verano, pude sentir la diferencia entre 100 micrones y 150 micrones. Y yo estaba como, "Wow, esta es una gran habilidad para tener".

¿Cómo es un buen día fuera del laboratorio? En invierno, esquí de fondo. Aprendí a surfear cuando supe que mi novia estaba embarazada de nuestro hijo. No lo arrastraré a un glaciar cuando tenga dos meses, ¿pero lo llevaré a la playa? Esa es una actividad familiar.

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