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Por favor, den la bienvenida a Megavirus, el virus más descomunal del mundo.

Anonim

Hay muchos virus extraños en este planeta, pero ninguno más raro, de una manera fundamentalmente importante, que un grupo conocido como los virus gigantes.

Durante años, se escondieron a plena vista. Eran tan grandes, unas cien veces más grandes que los virus típicos, que los científicos los confundieron con bacterias. Pero una mirada de cerca reveló que infectaron amebas y construyeron nuevas copias de sí mismas, como lo hacen todos los virus. Y, sin embargo, como señalo en Un planeta de los virus, los virus gigantes ciertamente se ubican en el límite entre los virus y la vida celular. Los virus de la gripe pueden tener solo diez genes, pero los virus gigantes pueden tener 1, 000 o más. Cuando los virus gigantes invaden una célula huésped, no se abren como otros virus, por lo que sus genes y proteínas pueden dispersarse para realizar sus diferentes tareas. En su lugar, se ensamblan en una "fábrica de virus" que aspira los bloques de construcción y escupe grandes piezas de futuros virus gigantes. Los virus gigantes incluso se infectan con sus propios virus. La gente a menudo me pregunta si creo que los virus están vivos. Si los virus gigantes no están vivos, seguro que están cerca.

Desde que los virus gigantes se dieron a conocer por primera vez hace siete años, los científicos han discutido sobre los orígenes de estas bestias no tan pequeñas. Muchos de sus genes son diferentes de los que se encuentran en las formas de vida celulares, o incluso en otros virus. Es posible que los virus gigantes acumulen su enorme armamento genético durante miles de millones de años, detectando genes de un huésped extinto o intercambiándolos con otros virus que aún tenemos que encontrar. Otros científicos han sugerido que los virus gigantes comenzaron siendo gigantes, o incluso más grandes de lo que son hoy. Algunos incluso han argumentado que representan un nuevo dominio de la vida, aunque otros no están tan seguros.

Un nuevo estudio sugiere que los virus gigantes son ciertamente antiguos. Es el trabajo de un equipo de investigadores franceses liderado por Jean-Michel Claverie, quien fue en busca de nuevos virus gigantes en las aguas cerca de una estación de biología marina en Chile. Encontraron un nuevo tipo tan diferente de otros virus gigantes que le dieron un nombre propio:

Megavirus.

Me asombra que un nombre tan glorioso no haya sido tomado ya. En el mundo de los dinosaurios, la gente siempre está buscando formas latinas de decir: "Tengo un dinosaurio realmente grande". Supersaurus, Ultrasaurus, Megalosaurus, Truckasaurus . El nombre Megavirus es verdad en la publicidad. Su genoma tiene una longitud de 1.259 millones de pares de bases, que es un 6, 5% más largo que el récord anterior entre los virus gigantes. En esa abundancia de ADN hay 1120 genes. Son cientos de genes más que los que se encuentran en muchas bacterias. (Puedes examinar su genoma por ti mismo aquí).

Claverie y sus colegas compararon los genes en Megavirus con el mejor estudiado de los virus gigantes, Mimivirus. No pudieron encontrar coincidencias para los genes de 258 Megavirus en Mimivirus. Pero encontraron contrapartes para la mayoría de sus genes, incluidos los genes para características distintivas de virus gigantes como la fábrica viral. (El recuadro en la imagen de arriba muestra el portal de una fábrica viral de Megavirus, llamada "puerta estelar". Es similar a la puerta estelar que se encuentra en Mimivirus). Los Mimivirus tienen algunos genes para construir y plegar proteínas, y también el Megavirus.

Estos resultados llevan a Claverie y sus colegas a concluir que los virus gigantes empezaron a ser gigantes. Incluso podrían haber sido alguna forma de vida celular en toda regla. En el linaje de Mimivirus y Megavirus, los genes mutaron en diferentes trayectorias y surgieron nuevas copias de los genes, lo que produjo diferentes familias de genes. La falta de 258 genes de Megavirus en Mimivirus podría no significar que Megavirus los detectó de otras fuentes. Es posible que Mimivirus haya perdido esos genes. Del mismo modo, Megavirus puede haber perdido cientos de genes también. Los virus gigantes podrían así ser reliquias de los primeros capítulos de la historia de la vida. (Puede leer más sobre este escenario en esta revisión de 2010 de Claverie: pdf.)

Afortunadamente, hay una forma sencilla de probar esta hipótesis: encontrar más virus gigantes y ver si se ajustan al patrón. Los virus gigantes parecen prosperar en todo tipo de hábitats, por lo que no debería haber un final de nuevas especies para encontrar. Y dado que no tomó mucho tiempo superar el antiguo registro del tamaño del genoma con Megavirus, se puede esperar que los científicos encuentren virus aún más grandes en algún lugar de la Tierra.

Ya sea que deban llamar estas nuevas especies a Truckavirus, les dejo a las mentes más grandes.

Referencia: “Un familiar lejano de Mimivirus con un genoma más grande destaca las características fundamentales de Megaviridae” Defne Arslan, Matthieu Legendre, Virginie Seltzer, Chantal Abergel y Jean-Michel Claverie. PNAS, en prensa. Enlace [debería funcionar a fines de esta semana]

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