Recomendado 2019

La Elección Del Editor

La piel viva del desierto
En París, una visión del futuro del transporte público sin conductor
Los debates sobre la evolución y el creacionismo se dirigen al mundo islámico

Los científicos preguntan por qué hay tantas hormigas gigantescas

Anonim

Una hormiga no es exactamente la imagen que se ve en el diccionario al lado de "romper las reglas". Las hormigas coloniales trabajan juntas para recolectar alimentos y, en general, actúan en el mejor interés del grupo. Sin embargo, ciertas hormigas enormes en Sudamérica rompen una regla básica en biología: a medida que asciendes en la cadena alimentaria, debes encontrar un grupo más pequeño de organismos en cada paso. Estas hormigas son depredadores principales que ocupan mucho más que su parte justa de espacio. Para descubrir cuál es su secreto, los científicos destacaron el suelo del bosque.

"Todos somos nerds de la hormiga", dice Chad Tillberg, un biólogo en el Linfield College en Oregon, de él mismo y sus coautores. Entonces, cuando comenzaron a visitar un parque en el noreste de Argentina y se dieron cuenta de lo que parecían ser una gran cantidad de hormigas Dinoponera australis, pensaron que podría ser una ilusión creada por su entusiasmo. Además, Tillberg señala que "las dinoponeras son enormes". Las siete especies de este género, que pueden tener más de una pulgada de largo, son algunas de las hormigas más grandes del mundo.

Hay muchos insectos abundantes en la selva, por supuesto. Pero la abundancia de esta hormiga en particular, que los locales llaman hormiga tigre, la "hormiga tigre", exige una explicación. Eso es porque la especie es conocida como un depredador superior del suelo. Otros carnívoros campeones, como un tigre real, son raros, en comparación con las cosas que comen.

Para ver por qué, imagine que en un área determinada, podría reunir cada planta o animal de una especie y acumularlas en una escala enorme. Por lo general, a medida que asciende en una cadena alimenticia, cada grupo de seres vivos inclinaría menos la balanza. Se necesita una gran masa de plantas para alimentar a una masa moderada de herbívoros, que puede satisfacer a una masa más pequeña de carnívoros. Si los animales son voluminosos, tomará menos de ellos para recuperar el peso asignado de la especie en la escala. Las hormigas dinoponera australis son altas y altas en la cadena alimenticia, por lo que algo sobre ellas debe ser fuera de lo común.

Tal vez, para empezar, no son tan abundantes como parecen. Para averiguarlo, "comenzamos a cartografiar y desenterrar colonias", dice Tillberg. Primero, los investigadores encontraron nidos de hormigas al detectar hormigas en el sendero del parque y seguirlas a casa. (Señala que este tipo de investigación sería más difícil si las hormigas no fueran "tan enormes"). En tres parcelas de tierra, marcaron la ubicación de cada nido y calcularon qué tan cerca vivían las hormigas de sus vecinos. También dejaron trampas de "escollos", como cubos para que los insectos tropiecen, a lo largo de otros senderos en el área.

Encontraron que las hormigas D. australis no son igualmente densas en todas partes de la selva tropical. Pero dentro de las parcelas de estudio, había muchos, aproximadamente 180 nidos subterráneos por hectárea (una hectárea es de aproximadamente dos acres y medio), con casi 8, 000 hormigas. Cada hormiga pesa alrededor de 320 miligramos. Eso significa que la "biomasa" de estos animales (su total en esa enorme escala imaginaria) es más de 2, 500 gramos, o 5.5 libras, por hectárea. Eso es al menos cuatro veces la biomasa de otras hormigas depredadoras de la selva.

Las hormigas eran tan abundantes como parecían. Pero, ¿podrían ser más bajos en la cadena alimenticia de lo que los científicos pensaron, no realmente los tigres del suelo? Para averiguarlo, los investigadores robaron la comida de las fauces de las hormigas obreras que regresaban a sus nidos. Casi todos eran cuerpos de otros insectos que habían cazado. "No estaban recolectando secretamente gran cantidad de néctar o mielada", dice Tillberg.

Otra forma de descubrir dónde se sienta un animal en una cadena alimenticia es analizar químicamente su cuerpo. Los isótopos pesados ​​de nitrógeno comienzan en las plantas al final de la cadena alimenticia, luego se acumulan en los cuerpos de los animales que los comen y se acumulan aún más en los animales que se comen a esos animales, y así sucesivamente. Los investigadores midieron los isótopos de nitrógeno en los cuerpos de las hormigas y los compararon con otros insectos y alimentos a su alrededor. Esto confirmó el estado de la hormiga tigre : no solo estas hormigas eran los mejores depredadores, sino que probablemente también comían otros insectos depredadores.

D. australis es justo lo que parece: una enorme hormiga depredadora que vaga por la selva en grandes cantidades. ¿Cómo se rompe la regla de la biomasa? Tomando un intento más por resolver el misterio, Tillberg y sus coautores utilizaron la pintura para hacer marcas distintivas en la espalda de las hormigas. Luego aplanaron los nidos de las hormigas. "Estábamos marcando a los trabajadores y vigilando las entradas de los nidos durante horas y horas todos los días", dice Tillberg. Cada vez que una hormiga abandonaba el nido, los investigadores registraban a dónde iba.

Vieron que la mayoría de las hormigas se pegaban a una sola ruta de caza. En lugar de vagar libremente, cada hormiga emprendió el mismo camino cada vez que buscaba comida.

Este comportamiento puede hacer que toda la colonia de hormigas sea más eficiente. "Diferentes individuos se dirigen en direcciones diferentes entre sí", dice Tillberg, "en general, se busca en todo el hábitat circundante de un nido".

Puede haber otros factores que permitan que las hormigas D. australis ocupen tanto espacio en el bosque: la falta de competencia de otros depredadores, por ejemplo, tal vez porque otras especies no pueden prosperar en este hábitat perturbado. Pero Tillberg dice que cree que su eficiencia en la caza es "al menos parte de la historia que explica su abundancia". Parece que si quiere tomar el control del suelo del bosque, vale la pena ser eficiente y despiadado.


Imagen: por Alex Wild (a través de Wikimedia Commons)

Tillberg, C., Edmonds, B., Freauff, A., Hanisch, P., París, C., Smith, C., Tsutsui, N., Wills, B., Wittman, S., y Suarez, A. (2014). Ecología de forrajeo de la hormiga de caza gigante tropical (Hymenoptera formicidae) - Mecanismos de evaluación para alta abundancia. Biotropica, 46 (2), 229-237 DOI: 10.1111 / btp.12097

Categorías Más Populares

Top