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Los agudos ojos de Anomalocaris, un gran depredador que vivió hace 500 millones de años.

Anonim

Antes de las ballenas asesinas y los osos polares, antes de los tiburones y tiranosaurios, el principal depredador del mundo era probablemente un animal extraño llamado Anomalocaris . Vivió en el período cámbrico, hace más de 500 millones de años, cuando la vida se limitaba a los mares y los animales adoptaban formas extrañas que no se habían visto desde entonces.

Muchos científicos creen que Anomalocaris gobernó este mundo primordial como un gran depredador. Con hasta un metro de longitud, fue el cazador más grande de su tiempo. Persiguió a la presa con colgajos ondulados en sus lados y una gran cola en forma de abanico. Los agarró con grandes brazos de pinchos. Los mordió con una boca cuadrada y dentada. Y los siguió con grandes ojos acechados. (Consulte la Prezi a continuación para un recorrido por la anatomía de Anomalocaris, o cargue una sola imagen con toda la información).

Ahora, John Paterson de la Universidad de Nueva Inglaterra, Armidale, ha descubierto nuevos ojos fosilizados que cree que pertenecían a Anomalocaris . Si tiene razón, este cazador tuvo una visión extraordinariamente aguda para su día, rivalizando con la de casi todos los insectos modernos.

Sabemos que Anomalocaris tenía dos ojos grandes que sobresalían de su cabeza en los tallos. Pero mientras los brazos, el cuerpo y la boca del animal se han fosilizado bien, el tiempo no ha sido amable con sus ojos. Hasta ahora, solo se conocían desde sus líneas generales.

Paterson ha cambiado eso al encontrar un par de ojos bien conservados en el Emu Bay Shale, una formación rocosa en el sur de Australia. "Este depósito es famoso por preservar organismos de cuerpo blando, incluidos los tejidos blandos como las glándulas digestivas y los músculos", dice Paterson. Aun así, los ojos son increíblemente raros. Paterson solo encontró dos entre unos 5, 000 ejemplares.

Ambos miden dos centímetros de largo y tienen forma de pera, haciéndolos más grandes y más largos que cualquier otro ojo animal de la misma área. La única criatura lo suficientemente grande como para poseerlos es Anomalocaris, y los científicos han encontrado previamente al menos dos especies del gran depredador en Emu Bay.

Las superficies de los ojos están cubiertas por pequeñas lentes, empaquetadas en una rejilla hexagonal. Esa es la estructura clásica de los ojos compuestos que se encuentran en los artrópodos de hoy, el grupo masivo que incluye todos los insectos, cangrejos, arañas y más. Paterson considera que cada ojo tiene al menos 16.700 lentes individuales en el lado mejor conservado. Si se cubriera todo el ojo con estos lentes, el conteo real probablemente fue mucho más alto.

Si ese es el caso, Anomalocaris tiene algunos de los ojos compuestos más grandes y sofisticados que se hayan conocido. Al medir los ángulos de las lentes individuales, Paterson estima que el animal también tenía una visión muy aguda. "Solo unos pocos artrópodos tienen una resolución similar o mejor, como las libélulas depredadoras modernas que pueden poseer hasta 28, 000 lentes en cada ojo", dice Paterson (como en el vendedor ambulante de manchas azules a continuación).

Los ojos cimentan la posición de Anomalocaris como el principal depredador de su época. " Anomalocaris habría visto su mundo con una claridad excepcional mientras cazaba en aguas bien iluminadas", dice Paterson. "Habría tenido una visión de cerca de 360 ​​grados". Su visión aguda podría incluso haber escalado una carrera de armamentos evolutiva con su presa, provocando una gama de adaptaciones defensivas.

Paterson también argumenta que los ojos confirman que Anomalocaris fue un artrópodo temprano, ya que este es el único grupo con ojos compuestos. Si eso es cierto, los ojos compuestos evolucionaron muy temprano en la historia de este grupo, y ciertamente antes de que desarrollaran sus esqueletos externos distintivamente duros.

Pero Jan Bergstrom, del Museo Sueco de Historia Natural, no está convencido de que los ojos pertenezcan a Anomalocaris . "Los autores tienen dificultades para encontrar pruebas sólidas para su conclusión", dice. Él nota que los ojos de Anomalocaris están muy separados, mientras que los de Emu Shale están casi tocándose (aunque Paterson contesta que la cabeza del animal pudo haber sido comprimida con el tiempo).

Pero Bergstrom también dice: "Por otro lado, los ojos grandes con visión aguda encajarían a un cazador.

y los anómalos deberían haber necesitado ojos grandes ". Y agrega:" Es, por supuesto, interesante que los ojos tan sofisticados se hayan desarrollado tan temprano, a quien pertenecían ".

Anomalocaris no es ajeno a las partes controvertidas del cuerpo. Se descubrió de forma poco sistemática, y se pensó que sus diversas características eran animales completamente diferentes. Joseph Whiteaves encontró los brazos de agarre en 1892, y pensó que eran las colas de los animales parecidos a los camarones (de ahí el nombre de la criatura Anomalocaris, o camarón extraño). Charles Walcott encontró la boca en forma de anillo por separado, y la identificó como una medusa llamada Peytoia . Simon Conway Morris encontró el cuerpo y lo confundió con una esponja que llamó Laggania .

Las piezas eran, de hecho, todas parte del mismo animal, como Harry Whittington y Derek Briggs finalmente mostraron. En 1981, volvieron a examinar un fósil anterior para mostrar que el "camarón" y la "medusa" estaban realmente conectados. Finalmente revelaron la verdadera forma del animal en toda su rareza.

Incluso ahora, su anatomía está siendo disputada. Algunos ven la boca con púas y los brazos agarrados como signos de un cazador poderoso (ver gráfico). Además de eso, se cree que Anomalocaris infligió las marcas de mordedura que se encuentran en algunos trilobites (un grupo de omnipresentes bichos cámbricos de cáscara dura). También se han encontrado fragmentos de trilobites en heces fosilizadas que son demasiado grandes como para haber sido fabricadas por cualquier otro animal.

Pero Whitey Hagadorn de Amherst College ha argumentado que la boca y los dientes de Anomalocaris eran demasiado blandos para atravesar una gruesa armadura de trilobites, y que las placas y las puntas nunca han mostrado ningún signo de desgaste. En opinión de Hagadorn, Anomalocaris apuntaba a presas de cuerpos blandos más allá de ser un temeroso cazador de trilobites.

Teniendo en cuenta la historia del animal, no deberíamos sorprendernos si este tipo de debates continúan formando parte del legado de Anomalocaris, incluso 515 millones de años después de la muerte del último.

Referencia: Paterson, Garcia-Bellido, Lee, Brock, Jago y Edgecombe. 2011. Visión aguda en el gigante depredador cámbrico Anomalocaris y el origen de los ojos compuestos. Naturaleza //dx.doi.org/10.1038/nature10689

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