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En las orillas del lago Erie, los pájaros en peligro de extinción atrapan un golpe de suerte

Anonim

La protección de especies en peligro no ocurre de la noche a la mañana. Más bien, se trata de unir pequeñas ganancias que, a largo plazo, hacen toda la diferencia. Un poco de suerte también puede llegar lejos.

Cuando las olas surgieron en la costa del lago Erie, en Pensilvania, a principios de este verano, podría haber sido el final de un nido de huevos de chorlo atrapados en el camino del agua. Afortunadamente, un dinámico equipo de biólogos, cuidadores del zoológico y voluntarios se lanzó a la acción, rescatando los huevos y criándolos en una instalación tranquila en la punta de la manopla de Michigan.

Recientemente, se liberaron aves jóvenes de esos mismos huevos, con la esperanza de que se unieran a los 75 pares de aves que anidan y mantienen a esta población en peligro de extinción.

Un nido de chorlito afligido en peligro

El día era soleado, pero no todo estaba bien en la costa de Pensilvania del lago Erie.

Mientras un par de chorlitos afanosos saltaban ansiosos, las olas barrieron un nido en la costa y sacaron cuatro huevos de su casa de arena. Lavados en aguas poco profundas, a diez pies de distancia, las posibles aves playeras parecían haber encontrado su desaparición.

Sin saberlo, el biólogo regional de la diversidad de la vida silvestre Tim Hoppe estaba en el mismo momento en la búsqueda de tupperware y bolas de algodón en los gabinetes, los materiales de construcción de un contenedor de huevos improvisado. De hecho, un equipo completo de padres adoptivos plover se movilizó en lo que la bióloga de la Comisión de Juegos de Pennsylvania, Cathy Haffner, describe como "¡básicamente una avalancha de mensajes de texto!"

A primera hora de la mañana, las comunicaciones electrónicas compartidas habían sido celebradas: los primeros chorlitos que anidaban en las costas de Erie en Pensilvania, en 60 años, habían incubado con éxito a sus polluelos. Por la tarde, sin embargo, las cosas se pusieron más sombrías. Un monitor de aves notó que el agua y el viento amenazaban el segundo nido sin incubar del estado.

Era domingo y las oficinas comerciales estaban cerradas, pero el monitor se puso en contacto con Catherine, que se comunicó con Tim. Llegó a la playa justo a tiempo para arrancar los huevos lavados del agua. Un viaje a un tractor local, 10 minutos antes del cierre, produjo una incubadora que mantendría los huevos calientes durante la noche.

Refugio seguro

El rescate fue novedoso en Pennsylvania, pero escenarios similares se han desarrollado durante años en el medio oeste. De hecho, Catherine realizó su investigación de posgrado con la ornitóloga Francesca Cuthbert de la Universidad de Minnesota, quien incorporó por primera vez programas de cría en cautiverio en los esfuerzos de conservación de Great Lakes Piping Plover. Cuando comenzaron a rescatar los huevos abandonados y lavados, la Dra. Cuthbert y su equipo tomaron tiempo prestado en una habitación de 20 x 20 pies.

Los esfuerzos se han expandido y, hoy en día, la curadora asociada de aves de la Sociedad Zoológica de Detroit, Bonnie Van Dam, supervisa el brazo de cría en cautividad de los esfuerzos de conservación. Su equipo de cuidadores se basa en la estación biológica de la Universidad de Michigan cada verano. Sabían exactamente qué hacer cuando los huevos de Pensilvania de este verano llegaron a Michigan después de un largo viaje por carretera.

Observaron, giraron y pesaron los huevos diariamente. Supervisaron la incubación, lo que lleva hasta cuatro días para un huevo dado. Luego monitorearon a los nuevos polluelos, pesaron y entregaron gusanos y observaron comportamientos.

"¡Nosotros (los cuidadores del zoológico) somos básicamente acosadores de animales profesionales!", Se ríe Bonnie.

En realidad, señala, los polluelos de chorlito son generalmente bastante independientes. Las aves altriciales, como los petirrojos y los cóndores, nacen desnudos e indefensos. Los chorlitos de las tuberías, en contraste, son una especie precoz, lo que significa que son relativamente maduras y móviles después de que emergen sus huevos. Apenas de 4 a 6 horas después de la eclosión, cada ave se parecía a una bola de algodón con plumas en las patas inestables de un palillo de dientes, desplazándose hacia gusanos y grillos. Con los hermanos y los espejos de compañía, y los plumeros de plumas para el calor, los pollitos estaban a salvo.

De vuelta a la naturaleza

Avanzaron 20 días, y los chorlitos habían progresado desde bañeras llenas de arena, a través de una piscina para niños, a un recinto junto al lago. Estaban a punto de graduarse. El guardián del zoológico Matt Porter predijo que los pájaros se iban a liberar a tiempo, en unos pocos días, siempre y cuando no hubiera contratiempos.

Ciertamente parecían listos para irse mientras corrían de las olas, se acurrucaban entre las plantas y volaban en los tramos más largos que un recinto de 5 metros permitiría. Sin embargo, ¿cómo les iría, lejos de su hogar protegido de la red?

Las investigaciones muestran que los chorlitos criados en cautividad responden a potenciales depredadores, por lo que el mismo conocimiento innato que los lleva a comer y volar ayudará a defenderlos en el momento de su liberación. Desafortunadamente, los chorlitos criados en cautividad producen menos descendientes exitosos que sus contrapartes criadas en la naturaleza. Sin embargo, un estudio de 2008 informó que los plovers de Great Lakes criados en cautiverio constituían hasta el 3 por ciento de las aves en la población total. Además, se criaron más polluelos cada verano de la década siguiente.

Dejando ir

El día del lanzamiento, todos los pollitos reciben un pesaje final. Luego se cargan en una caja de plástico para mascotas, y los cuidadores del zoológico se separan de las aves que han llegado a conocer y amar.

La dúo de bandas de chorlitos Stephanie Schubel y Sarah Saunders aseguran la caja en el asiento trasero de un automóvil y se dirigen a los grandes lagos. Los chismes emiten ondas, como si los pájaros siguieran recordando su entusiasmo por la inminente libertad.

En la playa, la caja se abre y los chorlitos salen con poco sentimiento. Al verlos elevarse, es difícil recordar el peligro que soportaron al principio. Sin ayuda, los huevos de Pensilvania nunca se habrían incubado. Incluso con ayuda, su camino no fue fácil. De los cuatro huevos del nido, uno fue rajado durante el lavado. Otra fue entera, pero nunca eclosionó; la caída hizo inviable el embrión. Las circunstancias ciertamente no eran ideales incluso para los dos huevos restantes.

Pero, señala Bonnie, tratar con circunstancias no ideales es fundamental para los esfuerzos de recuperación de Great Lakes Piping Plover. A medida que los pollos chorlitos recién liberados se desplazan a lo largo de la playa hacia la independencia, son un testimonio vivo del éxito del equipo al hacer precisamente eso.

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