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Para ratones transgénicos, SmelleVision reemplaza a la televisión

Anonim

Elmer Fudd podría haber sido el único que no se haya sorprendido de que los científicos puedan hacer que los ratones huelan un buen queso cheddar al iluminar sus narices. En realidad, podría sentirse decepcionado después de tener que esperar 10 años adicionales: en "The Old Grey Hare", Fudd se enteró de "smellevision" de un periódico en el año 2000.

Pero aquí en 2010, Venkatesh Murthy, de Harvard, dirigió un equipo que reemplazó algunos de los sensores de olores químicos en las narices de ratones transgénicos con receptores de luz. Así que cuando un haz de luz golpea la nariz del ratón, el ratón "olerá" la luz.

¿Por qué ir a todos los problemas? La luz crea simplicidad. Murthy quiere entender mejor cómo reaccionan los cerebros al olfato, y quiere ver con precisión qué partes del cerebro se "iluminan" o se activan cuando el ratón huele algo. Pero los olores reales son demasiado difusos y complejos para ser administrados de manera eficiente en un entorno controlado.

La luz se puede controlar con mucha más precisión. Murthy puede disparar un rayo pulsante hacia la nariz, estimulando los receptores para que el cerebro del ratón responda al "olor" (ojalá huele a queso. O mantequilla de maní).

Crear ratones con neuronas estimuladas por la luz es parte de un campo en crecimiento llamado optogenética (PDF): el estudio de animales se modificó para que grupos específicos de neuronas respondan a la luz. La optogenética apareció por primera vez en las noticias cuando el investigador de Yale Gero Miesenböck lo utilizó en 2005 para hacer moscas de la fruta que batían sus alas cuando una luz UV brillaba sobre ellas. Jay Leno incluso hizo un boceto (aunque no lo pude encontrar en YouTube).

Para Murthy, la innovación clave se produjo un año después, cuando Karl Diesseroth en Stanford descubrió que podía adaptar una proteína llamada channelrhodopsin-2 de un alga (las rodopsinas también son la primera respuesta a la luz en nuestro propio iris), se pueden convertir en ratas y ratones. Las rodopsinas respondieron a la señal más rápido, permitiendo a los científicos imitar las funciones cerebrales cuando estimulaban las neuronas.

Sin duda, los científicos continuarán mejorando la optogenética para refinar la forma en que pueden usarse para estudiar el cerebro. Esperan introducir fibra óptica en el cerebro del ratón y observar algunas de las funciones más ocultas, pero probablemente no se adaptarán. La tecnología para smellevision pronto. Lo que probablemente sea lo mejor. McDonald's probablemente sea el primero en probarlo durante el Super Bowl, y no estoy seguro de poder manejarlo.

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