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Las células cerebrales en forma de estrella subestimadas pueden ayudarnos a respirar

Anonim

Se creía que los astrocitos eran poco más que el andamiaje del cerebro: proporcionaban una estructura de soporte para las estrellas del espectáculo, las neuronas. Pero un estudio publicado en Science de esta semana es el último en sugerir que esto está lejos de toda la historia. El estudio dice que los astrocitos (cuyo nombre de "astro" proviene de su forma de estrella) pueden, de hecho, desempeñar un papel crítico en el proceso de respiración.

Los astrocitos son un tipo de célula glial, el tipo más común de célula cerebral y mucho más abundante que las neuronas. "Históricamente, solo se pensaba que las células gliales" pegaban "el cerebro, proporcionando estructura neuronal y apoyo nutricional, pero no más", explica el fisiólogo Alexander Gourine, de la University College London, uno de los autores del estudio. “Este viejo dogma ahora está cambiando dramáticamente; unos pocos estudios recientes han demostrado que los astrocitos en realidad pueden ayudar a las neuronas a procesar información ”.

El equipo de Gourine se asomó al cerebro de las ratas para descubrir la conexión entre los astrocitos y la respiración. En los humanos y en los roedores, el nivel de dióxido de carbono en la sangre aumenta después de la actividad física. El cerebro tiene que adaptarse a esto, haciendo que los pulmones respiren más fuerte para expulsar ese CO2.

Los astrocitos, según los científicos, son actores clave en este proceso. Cuando las células detectaron una disminución en el pH de la sangre (debido a que el dióxido de carbono lo hacía más ácido), inmediatamente liberaron iones de calcio, que los investigadores pudieron detectar porque les dieron a las ratas un gen que codifica una proteína que brillaba fluorescente en presencia de calcio. Los astrocitos también liberaron el mensajero químico ATP. Ese ATP parecía activar las neuronas cercanas responsables de la respiración, poniéndolas en marcha.

Sin embargo, los astrocitos no son ponis de un solo truco. Podrían ser importantes no solo para la respiración, sino también para la circulación cerebral, la formación de la memoria y otras actividades.

El siguiente paso es encontrar una forma de inhibir los astrocitos in vivo, dijo Gourine. Luego, los investigadores podrán probar las numerosas hipótesis para las funciones de los astrocitos en el cerebro. Es probable que los astrocitos en varias regiones del cerebro desempeñen diferentes funciones, dijo Agulhon [Cendra], al igual que muchos tipos diferentes de neuronas realizan muchos trabajos diferentes. "Dependiendo de dónde estén y de qué tipo de neuronas estén rodeadas, funcionarán de manera diferente", agregó. "Estamos empezando a comprender lo importantes que pueden ser los astrocitos".

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