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Visitando Dmanisi, el sitio más antiguo de Hominin más allá de África

Anonim

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Su lista probablemente incluyó la antigua Garganta de Olduvai, rica en homínidos de Tanzania, y Hadar, la ciudad natal de Lucy en la región de Afar en Etiopía. Tal vez pensaste en el sistema de cuevas Rising Star, que acaparó los titulares de los homínidos el año pasado con el anuncio de los Homo naledi en el interior. O fuiste a la vieja escuela, nombrando a Trinil, donde un joven holandés descubrió a Java Man, también conocido como Homo erectus, hace más de un siglo.

¿Dmanisi estaba en tu lista? Debería haber sido, posiblemente, cerca de la cima. La mera edad de los múltiples fósiles de homínidos de Dmanisi, de alrededor de 1, 8 millones de años, ya ha desafiado la línea de tiempo convencional para cuando los primeros miembros de nuestro género abandonaron África. Y hay mucho más por descubrir.

Situada en un promontorio que domina la confluencia de dos ríos en un rincón bucólico de la República de Georgia, Dmanisi es uno de los sitios de fósiles de homininos más ricos e intrigantes del mundo. Sin embargo, permanece en gran parte bajo el radar fuera de los círculos académicos. Eso es una pena, porque lo que los investigadores han descubierto allí en los últimos 25 años rivaliza con otros sitios más famosos.

Los cinco dmanisi

Para empezar, los investigadores han descubierto cinco cráneos de homínidos, cada uno con una historia diferente que contar. D3444, por ejemplo, pertenecía a un adulto mayor, y la mandíbula asociada le falta todos los dientes. El individuo no tenía dientes y no podía masticar, de hecho, durante los últimos años de vida, lo que sugiere que la supervivencia solo era posible con algo de ayuda. Eso implica comunidad y sociedad.

Luego está el famoso Skull 5, que generalmente es el fósil que has visto si has visto algo de Dmanisi. Espectacularmente completo y hermosamente conservado, el Skull 5 no se parece mucho a los otros cuatro cráneos, con su canto macizo de cejas y su cara robusta y prominente. Se cree que pertenece a un macho, Skull 5 también tiene el más pequeño de los cinco individuos. Es tan diferente de los otros cráneos que algunos investigadores han sugerido que debe ser una especie diferente.

El equipo de Dmanisi, sin embargo, cree que todas las personas encontradas en el sitio pertenecen a una forma primitiva de H. erectus. He escuchado algunas especulaciones de que los homínidos de Dmanisi pueden haber evolucionado a partir de un éxodo temprano, desconocido (y ciertamente inesperado) de Homo habilis, el primer miembro conocido de nuestro género, que evolucionó en África hace unos 2, 5 millones de años. Pero la verdad es que el grupo de Dmanisi no encaja perfectamente en nuestras expectativas de los primeros Homo .

De acuerdo con la línea de tiempo convencional para el surgimiento del género Homo, H. erectus estaba actuando en África, donde evolucionó, casi al mismo tiempo que los homininos ya estaban llamando a Dmanisi su hogar, tratando de sobrevivir y no ser devorados por el Varios depredadores alrededor, incluyendo lobos etruscos y gatos con dientes de sable.

De los miles de huesos de animales encontrados en Dmanisi, tanto depredadores como presas, ninguno pertenece a las especies africanas (aparte, por supuesto, de los homininos). Eso significa que los homínidos en el sitio tuvieron que haberse adaptado a un nuevo entorno con fauna diferente, así como a un clima más frío con estaciones distintas, aparentemente sin fuego o con tecnología avanzada de herramientas de piedra (la evidencia de que ninguno haya aparecido hasta ahora).

La capacidad de vivir en un continente al norte de donde esperábamos encontrarlos hace 1, 8 millones de años es solo otro rompecabezas intrigante sobre los hominins de Dmanisi. Aunque sus esqueletos post-craneales (debajo del cuello) eran bastante modernos, tenían cerebros del tamaño de una bola de bochas, como dice un investigador de Dmanisi desde hace mucho tiempo.

Piensa en lo que dice su presencia en Dmanisi. Básicamente es sacarte la lengua y decir "nyah-nyah-nyah" a las décadas de suposiciones de que solo el lujoso H. erectus, cuando estaba completamente evolucionado, tenía el cerebro, las herramientas y el fuego necesarios para salir de África. y sobrevivir.

Locales de Dmanisi pasado y presente

En unas vacaciones recientes a Georgia, sabía que, entre el senderismo, la visita al castillo y la degustación de vinos (Georgia es posiblemente donde se originó la viticultura, busque un post sobre eso pronto), tuve que visitar el sitio más antiguo de hominin conocido fuera de africa

Mi primera parada fue visitar a la arqueóloga Teona Shelia en el Museo Nacional de Georgia en Tbilisi. Una enciclopedia ambulante de información sobre el sitio, ella ha participado en 24 de las 25 temporadas de excavación allí. Si bien ella nunca tuvo la intención de hacer de Dmanisi su carrera, “no planeaba ser arqueóloga de la Edad de Piedra. Me gustan las cosas bonitas ", me dijo con una carcajada, su trabajo en artefactos de piedra y otros hallazgos en el sitio ha proporcionado un contexto crucial para comprender cómo era el mundo en el que vivían los homínidos.

Teona y yo charlamos junto a la exhibición de Dmanisi en la entrada del museo. Escribió las direcciones de la ruta y, con la típica hospitalidad georgiana, me dio su número y me dijo que llamara a cualquier hora si tenía problemas.

Luego me puse en camino en mi vehículo de alquiler, a través de las calles obstruidas de Tbilisi. Por fin, el camino se abrió a una carretera de dos carriles bordeada por agricultores que vendían tomates, sandías apiladas en pirámides más altas que mi Suzuki Jimmy y exhibiciones de churchkhela, la versión georgiana de la mezcla de senderos. Está hecho ensartando nueces y luego sumergiéndolas repetidamente en una especie de mezcla de jugo de uva y harina. Una vez seco, viaja bien y puede comerse como un perro de maíz. Es un alimento denso en calorías en un palo, por qué no lo ha captado en ferias estatales, no lo sé.

Algunos investigadores con los que he hablado informalmente sobre Dmanisi han sugerido que no tiene un perfil tan alto como, por ejemplo, el sitio de Patrimonio Mundial de la UNESCO de Sudáfrica, Cuna de la Humanidad, porque es más difícil de encontrar. Pfft a eso. Dmanisi está a solo dos horas en auto al suroeste de la capital de Georgia, y la mayor parte de ese viaje es una buena ruta, aunque tendrá que compartirlo con las ovejas.

Los últimos kilómetros se están actualizando, así que sí, es difícil, pero lo hice sin necesidad de tracción en las 4 ruedas. Es un viaje empinado por el lado del acantilado antes de llegar al sitio, que hoy en día es una mezcla de prados y bosques. Aparte de la excavación de los homínidos, los investigadores han estado peinando sobre el promontorio durante décadas, encontrando artefactos de la Edad de Bronce, baños de los días de la Ruta de la Seda y una extensa fortaleza medieval que una vez coronó una ciudad comercial próspera.

Es debido a esas ruinas posteriores que sabemos algo acerca de los homínidos. En la década de 1980, los arqueólogos que cavaban en las bodegas medievales comenzaron a encontrar fósiles de animales que no tenían por qué estar en una bodega medieval: se habían extinguido cientos de miles de años antes. Y antes de que algunos de ustedes comiencen nuevamente a decir que estoy implicando que los animales extintos se encontraban en la época medieval, sepan que la datación en Dmanisi es particularmente sólida gracias a los métodos de datación paleomagnéticos y tefrocronológicos. Las bestias euroasiáticas y los homínidos corrían por el sitio hace 1, 8 millones de años, más o menos unos milenios.

En Dmanisi conocí a Guram, el residente local y administrador de sitios que no hablaba inglés y que solo hablaba muy rápido ruso. Mi ruso está un poco oxidado, pero logré seguir la mayor parte de lo que me dijo y reconocer su evidente orgullo de estar asociado con el sitio.

Después de haber leído tanto en los diarios sobre Dmanisi, lo que más me sorprendió de pie en el borde del sitio de excavación fue lo compacto que era. Más de 10, 000 fósiles, incluidos casi todos los hallazgos de homínidos, han salido de un hoyo modesto más pequeño que la mayoría de los apartamentos estadounidenses.

Quizás aún más sorprendente fue ver lo que el pozo aún tiene para ofrecer: los huesos de los animales se encuentran in situ y asoman a través de las capas de roca en todas direcciones.

Raspando la superficie

Guram y yo caminamos más lejos desde el lugar del homínido, pasando por un monasterio en el que un monje cuidaba en silencio a sus abejas. Aparte de algunas aves que cantaban, el promontorio parecía ser inmóvil y antiguo.

y tal vez un poco reservado, como si tuviera muchas más historias que contarnos, en su propio tiempo.

Dmanisi se encuentra en la lista "tentativa" de la UNESCO para consideración del Patrimonio Mundial, aunque yo diría que su reconocimiento como tal está muy atrasado. Caminando a través de la hierba alta sobre rocas y ruinas medio enterradas, de pie en el borde del sitio de excavación del tamaño de un apartamento y mirando los huesos que sobresalían de la roca, me puse la piel de gallina. Todo el promontorio podría adaptarse a varios campos de fútbol, ​​pero casi todo está, hasta el momento, inexplorado. Los primeros resultados de un puñado de sitios de prueba más allá del área actual de excavación sugieren que los investigadores apenas han arañado la superficie de los hallazgos de fósiles de homininos en el sitio. Pronto oiremos mucho más de Dmanisi.

Mi agradecimiento a la encantadora Teona Shelia y al entusiasta Guram en Georgia, así como a la paleoantropóloga de la Universidad de Minnesota y miembro del equipo de investigación de Dmanisi, Martha Tappen, que me pusieron en contacto con ellos. Algunos lectores querrán saber si mi viaje al sitio fue un junket de PR. No era. Fui a mi propio tiempo (y mi propio dólar) porque aprender cosas es increíble y los sitios como Dmanisi deben ser vistos y apreciados siempre que uno tenga la oportunidad de hacerlo.

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