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La oleada de incendios forestales del oeste: es desagradable, podría establecer un récord. ¿Pero deberíamos enfriar un poco la retórica?

Anonim

A partir de hoy (19 de agosto), 78 grandes incendios ardían en 1, 260, 830 acres en diez estados, la mayoría de ellos en el oeste de los Estados Unidos, según el National Interagency Fire Center (NIFC).

Puede ver las columnas de humo de muchos de estos incendios en la imagen de satélite de arriba.

La región ha visto un aumento dramático de incendios forestales en las últimas semanas, con 16 nuevos incendios notificados el lunes 17 de agosto solo (y cuatro nuevos hoy), la mayoría de ellos en Idaho y Montana. Unos 30, 000 bomberos están luchando contra las llamas y los recursos se están agotando.

"En base a la cantidad de incendios grandes e incontenidos en el suelo en este momento, en general, probablemente terminemos quemándonos en el extremo superior de los registros históricos", dice Randy Eardley, portavoz de NIFC.

Sí, esta es una situación peligrosa, y es probable que empeore antes de que las cosas mejoren a medida que las condiciones se moderan con el cambio de estaciones que se avecina. También es un presagio de peores temporadas de incendios, gracias al cambio climático.

Pero también debo decir que parte de la cobertura de los medios de lo que está sucediendo ha estado funcionando demasiado.

Mea culpa - Yo también puedo ser propenso a ese tipo de cosas. Pero con un espíritu de crítica constructiva, y con la precisión como objetivo, mi objetivo con este post es enfriar un poco las cosas.

Una historia del Washington Post de Chris Mooney hace un buen trabajo al explicar lo que está sucediendo en Occidente en este momento. Y para todos los estándares, definitivamente no es una imagen bonita. Pero con palabras como "explotando", "trágico", "aterrador", "asombroso", "alarmante" y "convulsión gigantesca", la pieza está un poco alterada.

Esas palabras violan algo que les digo a mis alumnos de Escritura de ciencias: mostrar, no contar.

En lo más alto de su artículo, Mooney señala que "el total de acres quemados en lo que va de 2015 es ahora de 7.1 millones, y que actualmente los incendios tienen más de 1 millón de ese total". Cita con precisión un comunicado del NIFC que dice " Esta es la primera vez que el número de acres nacionales quemados ha sido de más de 7 millones en los últimos 20 años ".

Él continúa diciendo:

. . . según los registros proporcionados por el National Interagency Fire Center, solo nueve años desde 1960 han visto más acres quemados en total que 2015 hasta el 18 de agosto. El mayor número de acres quemados en cualquier año registrado es de 9, 873, 745 en 2006.

En conjunto, esta información transmite la impresión de que algo que bordea algo sin precedentes ya sucedió. Y, de hecho, es cierto que algo extraordinario ya ocurrió en 2015.

En Alaska.

Pero hasta hace dos o tres semanas, los 48 estados más bajos en realidad tenían una temporada de incendios relativamente leve. Eso no estaba en la historia. Debería haber sido.

Mooney señala acertadamente que de los 7.1 millones de acres que se han quemado en lo que va de este verano en los Estados Unidos en general, 5.1 millones de ellos se encontraban en Alaska . Pero esto es más una idea tardía que un pensamiento principal en la historia, tal vez porque Mooney reconoció que enturbia un poco las aguas.

A veces, sin embargo, es necesario un pequeño matiz para proporcionar una imagen totalmente precisa. Así que con eso en mente, embarraré un poco las aguas.

La actividad de los incendios forestales se ha calmado en Alaska ahora, también no se menciona en la historia de Mooney. La acción se ha trasladado a California, Oregón, Washington y Idaho. Y aunque esa actividad es innegablemente intensa, en comparación con Alaska, todavía representa un pequeño porcentaje de toda la superficie que se ha quemado en los Estados Unidos en lo que va del año.

Creo que ese simple hecho merece ser más que una idea de último momento.

Para que conste en acta, Randy Eardley en el NIFC amablemente la excepción a cómo veo las cosas:

Alaska es parte de los Estados Unidos, y sí, han quemado la mayor parte de los acres hasta ahora. Pero Alaska siempre ha sido factorizada en cuántos acres se han quemado. Y no veo por qué lo sacarías.

En realidad, sin embargo, no estoy tratando de sacar a Alaska de la imagen. Pero estoy tratando de presentar una imagen más completa, más contextualizada. Y creo que usar una intensa actividad de incendios forestales que ocurrió hace casi un mes en Alaska para hacer un punto sobre la actividad actual a 1.000 millas de distancia es un poco engañoso.

No se equivoque, la actividad actual es bastante desagradable y se ha acelerado rápidamente.

"Pasamos por un período en los 48 más bajos con mucha humedad y temperaturas más frías en julio", dice Eardley. "Entonces se dio la vuelta en un centavo. Era como si estuviéramos conduciendo por la calle a 20 millas por hora, y de repente teníamos el acelerador en el piso y íbamos a 60 ”.

Mientras intentaba comprender lo que había estado pasando durante este año tan inusual, procesé algunos números del NIFC. (Puedes encontrar los números en bruto por ti mismo aquí). Lo que encontré fue instructivo:

No se puede negar que Alaska ya ha experimentado un año asombroso. Los 5.1 millones de acres del estado que ya se han quemado destruyen el promedio anual de la última década de 1.15 millones de acres. La culpa es de un invierno relativamente cálido y seco.

Pero también es importante señalar que si bien un clima cambiante está provocando incendios más grandes y más intensos como los que experimentó Alaska, los incendios forestales son una parte natural de los ecosistemas boreales. Y los esfuerzos de extinción de incendios del pasado también pueden jugar un papel importante en hacer que los incendios sean más grandes y más intensos.

Como un importante informe de 2006 sobre incendios forestales en Alaska concluyó:

En resumen, no es posible mantener el fuego fuera del bosque boreal. No es una cuestión de si se quemará, sino cuándo. Los científicos no comprenden completamente qué es el régimen de fuego natural, pero han demostrado que excluir el fuego no es natural y conduce a resultados inaceptables; La supresión solo retrasa lo inevitable.

¿Qué pasa con el resto de los Estados Unidos, menos Alaska? En lo que va del año, aproximadamente 2 millones de acres se han quemado en esta región, en comparación con el promedio anual total entre 2005 y 2014 de 5, 69 millones de acres.

La actividad de los incendios forestales en los 48 más bajos no suele disminuir hasta septiembre, por lo que aún nos quedan semanas de actividades potencialmente devastadoras.

¿Se convertirá el año 2015 en uno de los libros de registro como el año más sólido registrado de los Estados Unidos en general, incluida Alaska? Para que eso suceda tendremos que superar un total de 9.87 millones de acres. En 7, 1 millones de acres hasta el momento, todavía no estamos allí.

¿Cuán probable es que lleguemos allí? "No hay manera de decir", dice Eardley. "Pero es un poco asombroso: la cantidad de grandes incendios que se están produciendo ahora, la cantidad de personas desplegadas para combatirlos, y dónde estamos en términos de acres quemados". Esa es la forma como es. Esto es lo que nos enfrentamos ".

El último pronóstico del National Interagency Fire Center, como se ve en el mapa de arriba, muestra el potencial de incendios forestales que vuelve a la normalidad en gran parte (pero no en todo) de California durante septiembre. Lo mismo ocurre con las zonas de alto riesgo de Alaska.

Dicho esto, el potencial de incendios forestales seguirá siendo alto en todo Washington, y en partes de Oregon y Idaho. Y una gran cantidad de acres podrían arder allí todavía, especialmente considerando que es probable que El Niño mantenga esa región relativamente seca y cálida durante el invierno.

Quizás mi cautela sea infundada. Pero como periodista, la precaución y el escepticismo son parte de mi configuración predeterminada. Esas cualidades son a veces abrumadas, lo admito, por incentivos cada vez más fuertes para buscar clics. Así que quizás estoy escribiendo esta pieza tanto para mí como para cualquier otra persona.

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