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Su Attenborough semanal: Zaglossus attenboroughi

Anonim

Todos conocemos al gato de Schrödinger, ¿verdad? Es un experimento de pensamiento limpio (y una de las mejores analogías para la física cuántica) pero la situación siempre me ha sido un poco forzada. ¿Cuándo realmente vas a encontrar un gato en una caja con una sustancia radioactiva y un frasco de veneno?

Así que aquí hay una versión más realista de la analogía cuántica, una, de hecho, que actualmente se está desarrollando en la naturaleza. Déjame presentarte al echidna de Schrödinger.

En las montañas Cyclops de Nueva Guinea, una vez vivió, y quizás aún vive, una especie de equidna de pico largo: Zaglossus attenboroughi . Es uno de solo varios monotremas, o mamíferos que ponen huevos en el planeta, y el echidna de Sir David podría ser uno de los pocos de su tipo que todavía existen (si, por supuesto, todavía lo son). La especie se conoce a partir de un solo espécimen, algo dañado, recolectado hace más de 50 años en las montañas de lo que se pensaba que vivía cualquier equidna.

Desde entonces, ha habido indicios dispersos de su presencia: "Empujones en la nariz", agujeros distintivos que dejan los hocicos en forma de pájaro en la tierra blanda mientras cavan en busca de insectos y gusanos, y relatos anecdóticos del equidna de cazadores locales. Pero todo esto es circunstancial: todavía faltan pruebas sólidas que traicionen la presencia continua de los animales. Incluso si están alrededor, es probable que estén en grave peligro. Z. attenboroughi probablemente no ocupe más de 20 kilómetros cuadrados de hábitat amenazado, dándoles un pequeño y precioso espacio para moverse y cazar. Aunque otras especies han superado las peores probabilidades y han llegado, es posible que un jugador de apuestas no quiera apostar por estos pequeños. 'supervivencia.

Y ahí es donde entra en juego la física cuántica. En el experimento original de Schrödinger, asumió una probabilidad del 50/50 de que el gato muriera dentro de una hora, que es cuando se examinará la caja. En aras de la discusión, demos a nuestros amigos equidna la misma (terrible) posibilidad de supervivencia.

Como afirma la paradoja de Schrödinger, es realmente imposible para nosotros saber si las equidnas están vivas o muertas en un momento dado, por lo que debemos asumir que son ambas cosas. En ausencia de evidencia de la ausencia o existencia del equidna, el echidna de Sir David existe en una superposición de estados, a la vez presente y siempre desaparecido de este mundo; no podemos decir de ninguna manera a ciencia cierta.

Es una dualidad aparentemente insostenible cuando se aplica a un equidna, pero los experimentos de efectos cuánticos han confirmado la realidad de la superposición, al menos para partículas muy pequeñas. Cosas como los fotones pueden estar en dos lugares a la vez, hasta que se observan. En ese punto, la función de onda que describe la probabilidad de que el fotón se encuentre en varios estados colapsa, y se convierte en una cosa o la otra.

Y lo que es realmente alucinante sobre el experimento. El acto de observación en sí mismo, al abrir la caja, hace que la incertidumbre cuántica se resuelva sola. Los fotones existen en dos estados mientras no los miremos: en el momento en que miramos, la realidad se alinea.

Es un capricho de la física que, a primera vista, parece impartirnos los poderes de un dios. La mecánica cuántica implica que con el simple acto de percepción, cada uno de nosotros crea la realidad a partir de una nube de "qué pasa si". Si las funciones de onda de las realidades alternativas se ciernen sobre nosotros, listas para ser echadas de un vistazo, es tentador pensar que tenemos una especie de agencia sobrenatural sobre los resultados de los acontecimientos.

Pero es una mentira. Si bien podemos ser los árbitros de la realidad, no somos sus autores. Cuando una función de onda colapsa, no podemos influir en la forma que tomará, no podemos llegar dentro de la caja y arrebatarle el matraz venenoso al gato, sin importar cuánto deseemos hacerlo. Todavía no se sabe si, al tomar prestada una frase de Einstein, Dios realmente juega a los dados, o si hay factores que hacen que la decisión sea menos que aleatoria, pero de cualquier manera, no tenemos nada que decir sobre el asunto.

Así que vamos a traer de vuelta la equidna cuántica. No hay manera de saber si el echidna de Sir David está vivo o muerto, por lo que se mantiene parte del experimento mental. Pero suponer que esa superposición funcional de estados nos exime de responsabilidad por su vida es erróneo.

Las equidnas no son fotones, y no existen en un reino cuántico más allá de las manos humanas. El hecho es que todavía tenemos una medida de control sobre lo que le sucede a Zaglossus attenboroughi y las miles de otras especies que aún se encuentran en el peligroso espacio entre la existencia y lo exánime. En el reino del mundo natural, extrapolados por órdenes de magnitud a partir del cuanto, los deseos humanos pueden convertirse en realidad.

Echidnas y camarones fantasma, arañas goblin y ranas peruanas; Todos los Attenboroughs que he narrado y la horda de vida biológica que diferencia a nuestro planeta de las rocas sin vida que cuelgan de nosotros en el sistema solar son reales y su destino está en nuestras manos. Si queremos salvar especies en peligro de extinción, poseemos las herramientas para hacerlo, la mecánica cuántica puede ser condenada.

Establecer áreas protegidas, reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, apoyar el desarrollo de técnicas de cría y pastoreo sostenibles: estos son todos los pasos que podemos tomar que ayudarán a asegurar la supervivencia de plantas y animales en todo el mundo. Nuestra biosfera no es un experimento mental y el destino del planeta no es una función de onda. Cuando se trata del universo, es posible que no tengamos mucho control sobre lo que sucede. Pero donde hacemos, en nuestro propio hogar, no podemos fingir desamparo.

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